Palabras clave: biodiversidad

Ciencia y Twitter

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¿Cuántas especies existen?

Por sorprendente que parezca, aún estamos lejos de poder contestar esta pregunta.

Hace años que los científicos han intentado estimar el número de especies sobre la Tierra, pero los resultados son aún demasiado divergentes como para llegar a un acuerdo – entre 2 y 100 millones, dicen-.

Lo que sí sabemos, aunque tampoco con total exactitud, son el número de especies que se han descubierto. Se conocen más de un millón y medio de especies, y este número no para de crecer, descubriéndose nuevas especies cada día.

En este Scoop.it! hay una muestra de las especies descritas en las últimas semanas, encontraréis desde ranas de la India a líquenes alucinógenos de Ecuador.

¡Disfrutad la (bio)variedad!

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Las colillas que envenenan el mundo

Las colillas y sus lixiviados (líquidos resultantes del contacto del agua con las colillas), contienen elementos tóxicos letales que se liberan rápidamente al contacto con el agua. Diversos estudios científicos advierten de sus efectos mortales en insectos y peces. Son un grave problema de salud pública y suponen un desafío económico, ecológico y social de primer nivel.

Una a una son lanzadas al suelo, pisoteadas o no, hundidas en la arena de una playa en la que se construyen castillos. Una tras otra, y otra más. Caen de manos sin escrúpulos. Una sola es capaz de contaminar hasta 1000 litros de agua según un estudio de la Universidad Técnica de Berlín.

many-cigaret-filters-few-nature-14024955,6 TRILLONES de colillas son desechadas cada año según cifras publicadas en un estudio del Center for Tobacco Control Research and Education de la Universidad de California. Generan 845.000 toneladas anuales de basura en todo el mundo.

Todos sabemos donde encontrar grandes acumulaciones: aceras, calzadas, entradas de negocios, paradas de autobús y tantos otros lugares públicos. En el suelo del parque donde juegan niños y mascotas. En la orilla de esa playa (como cualquier otra), donde flotan y se arremolinan cientos de miles de ellas.

Cada una pesa 2 gramos, son capaces de contaminar hasta 1000L de agua y están por todas partes.

colilla en la arenaEl ICC (International Coastal Cleanup), es un evento que moviliza miles de ciudadanos que retiran de forma altruista toneladas de basura de las costas, que después analizan y extraen valiosos datos como que el 40% de los desechos de mar Mediterráneo corresponderían a colillas. Una muestra de las intervenciones del año pasado se puede consultar en Twitter a través del hashtag #CleanUp2015 .

Cada año millones de ellas entran a formar parte de “las grandes zonas de basura del Pacífico” o “Islas de la Basura”, aunque en realidad se acumulan en todos los grandes giros oceánicos:

Los filtros se incorporaron a la industria tabaquera en los años 50 con la finalidad de reducir el alquitrán y la nicotina de los cigarrillos. Las tabacaleras se han servido del filtro como reclamo para hacer creer que fumar era más seguro. Afirmación falsa, que además esconde otros problemas asociados al filtro y que no son conocidos por la gran mayoría de fumadores.

close-up-of-cigarette-filters-1549873Para empezar, los filtros han modificado la forma de fumar. Ahora, el fumador aspira más humo en menos caladas y estas son más profundas. Además, las fibras que contienen pueden fragmentarse y ser inhaladas. Estos fragmentos se han detectado en personas afectadas por cáncer de pulmón.

Las colillas corrientes tardan entre 10 y 15 años en “desaparecer”. Cuando ya no las vemos es porque el principal componente de los filtros, el acetato de celulosa, es fotodegradable (no biodegradable). Los rayos UV lo fragmentan hasta que se disgrega y se diluyen en el agua o la tierra, pero las sustancias que contienen no desaparecen realmente.

El acetato de celulosa es un plástico natural. Se fabrica generalmente a partir de algodón y tras diversas reacciones químicas está listo para convertirse en películas para fotografía y cine, filtros de cigarrillos o teclas de piano. A los cigarrillos también se les añaden plastificantes y otras sustancias derivadas de los hidrocarburos que permiten dar el acabado cilíndrico.

Bajo la presión de la sociedad, las tabacaleras han probado diversas estrategias sin éxito. Los nuevos filtros biodegradables están hechos con otras fibras vegetales, pero siguen sin solucionar el problema de los lixiviados. Se ha transmitido un mensaje de despreocupación al acto de arrojar las colillas en cualquier lugar.

Al igual que el cigarrillo, contienen cerca de 4000 sustancias químicas, entre las que destaca un pesticida: la nicotina.

El resto de sustancias son otros insecticidas, herbicidas, fungicidas y rodenticidas. Contiene diversos metales pesados como el cadmio y hasta 50 sustancias conocidas por ser potencialmente carcinogénicas.

Bioindicadores

Invertebrados y vertebrados, insectos[1], peces, aves y otros animales acuáticos han demostrado ser más o menos sensibles a las colillas. 5 colillas por litro de agua son suficientes para matar algunas especies de peces (1 colilla/L es suficiente para organismos más sencillos), sin contar que pueden ser ingeridas accidentalmente por niños, animales de compañía y especies salvajes (reportando algunas muertes). Los que sobreviven tras la ingestión, a menudo sufren desnutrición por dar una falsa sensación de saciedad.

Carpa a punto de ingerir una colilla

Los propios filtros de los cigarrillos han demostrado ser tóxicos “aunque no hayan sido fumados”, así lo afirma un estudio de la Universidad de San Diego. Aunque las más peligrosas siguen siendo las colillas de cigarrillos que llevan restos de tabaco adherido.

Algunas iniciativas públicas para reducir el impacto de las colillas han conseguido resultados positivos. En Nueva York está prohibido fumar en las playas, parques y áreas de recreo. En París se han distribuido contenedores pre-franqueados de recogida de colillas en bares y restaurantes. Una vez llenos, son expedidos a centros de reciclaje especializados. Además los parisinos cuentan con brigadas anti-colillas que sensibilizan con multas a los fumadores “distraídos”.

Pero en realidad ninguna de las anteriores estrategias, por si sola, es suficiente. Se han propuesto modelos como el de las botellas retornables o el de la prohibición de los filtros en los cigarrillos, a imagen y semejanza de la eliminación de las bolsas plásticas. Pero la medida más esperada es que se aplique el concepto de la “Responsabilidad Extendida del Productor”, como sucede para los componentes electrónicos o los medicamentos caducados en algunos países.

La prohibición de fumar en espacios cerrados ha traído enormes beneficios, por lo que habría que ampliar la medida a todos los lugares públicos al aire libre.

Además de multar los comportamientos incívicos, sería posible instaurar un impuesto para grabar los cigarrillos como un producto altamente contaminante, como ocurre con los móviles y ordenadores, permitiendo reinvertir en recogida selectiva, reciclaje y/o eliminación de estos residuos.

Mientras legisladores, educadores, urbanistas y científicos encuentran la solución a este vulgar y despreciable desecho, podemos consolarnos con un efecto colateral interesante: la presencia de esta inmundicia fumadora en el agua estancada y lugar de puesta predilecto del mosquito Aedes aegypti (vector de zika, chikungunya y dengue), daría lugar a generaciones de mosquitos con menor esperanza de vida y fertilidad, según este estudio realizado por la Universidad Sains de Malasia.

Esperemos que no sirva de excusa para seguir tirando las colillas en cualquier lugar.

Y por si aún no os ha quedado claro, mirad esta campaña de Rethink Butts PSA | English .

[1] Es interesante consultar el post de Marina Martínez, que relaciona la muerte de las abejas y los neonicotinoides.

 

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Popurrí científico

Después de conocer scoop.it avanzamos en “content curation” de la mano de Storify.
Aquí tenemos una muestra de lo que puede ofrecer, compuesta por tweets de #mcc21, videos y noticias curiosas.

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Mundo azul

El agua, elemento básico para la vida, ocupa 3/4 partes de la superficie de la Tierra. Posiblemente hemos escuchado esta frase más de una vez y ya no nos parece tan impactante pero si te paras a pensar en todo lo que implica… No se pueden estimar la cantidad de descubrimientos que quedan por realizar y los que igual se quedan en el fondo de los océanos. Para estar al día del pasado, presente y futuro de nuestro mundo azul aquí os dejo una recopilación de algunas noticias para bucear en ellas.

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Atentados contra el medioambiente

Muchas empresas, instituciones públicas o privadas, consorcios, etc. se llenan la boca con sus grandes planes para la conservación del medioambiente. ¿Es esto suficiente? A la vista está que no: calentamiento global, efectos nocivos de insecticidas, retardantes de llama tóxicos, sobrepesca… Mutilaciones diversas que causamos a los ecosistemas que nos rodean. Echemos un vistazo a unos cuantos –de tantos– ejemplos:

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Optimismo ambiental

Estamos acostumbrados a recibir información catastrófica relacionada con el medio ambiente, aún así, en ocasiones encontramos ejemplos donde se pretende enmendar errores o mejorar las situaciones actuales.
Existen muchos proyectos de reorganización del territorio enfocados a la restauración natural, los cuales pretenden minimizar impactos y mejorar las condiciones medioambientales entre otras cosas.
La implicación de empresas privadas con fines indefinidos, las decisiones tomadas activamente desde el ministerio o las forzadas a base de trabajo asociativo y social han propiciado cambios tanto en entornos urbanos como en entornos naturales.
A veces dar lo que algunos considerarían un paso atrás puede suponer dar dos pasos al frente.

 

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La cara oculta de “Liberad a Willy”

Numerosos medios hacen eco esta semana del último azote a SeaWorld. La compañía, poseedora de diversos parques temáticos en Estados Unidos, ha anunciado el final de sus espectáculos con orcas. Sus planes ahora se centran en el Blue World Project, un cambio en la orientación de sus exhibiciones que, según dicen, ofrecerá al público experiencias más naturales. Pero, ¿qué hay detrás de todo esto?

En 2013 se presentó un documental titulado Blackfish, dónde aparecían numerosas críticas a esta gran empresa. Impactan las muertes de los entrenadores de estos grandes mamíferos, como es el caso de Keltie Byne, Dawn Bracheau y el canario Alexis Martínez. Todas ellas producidas en las instalaciones de SeaWorld -el caso español en Loro Parque, cuyas orcas son propiedad de la compañía americana- y encubiertas bajo supuestas negligencias de los adiestradores. Nada más lejos de la realidad, la culpa en ninguno de los casos había sido de ellos, sino que los resultados forenses revelaban claros signos de ataque.

Orcas el libertad

Con las evidencias de agresión de estos animales y su nombre de ballenas asesinas, uno puede plantearse la naturaleza violenta de estos animales. Sin embargo, se conoce hace muchos años que las orcas actúan de manera totalmente amigable en su hábitat natural. El cambio de comportamiento se debe a la cautividad a la que nosotros les sometemos: Secuestramos sus bebés, los introducimos en una piscina de diminuta dimensión e intentamos que se reproduzcan al ritmo que nosotros deseamos. Además, para satisfacer nuestras ansias circenses les alimentamos con la condición de que actúen para nosotros. La pregunta es evidente: ¿Qué harían ustedes? ¿No acabarían también matando a alguien?

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Indonesia: Infierno verde

Miles de años arden en minutos. Indonesia, fiel a su cita anual, vuelve a ser testigo de como sus ancestrales bosques son reducidos a ceniza en un abrir y cerrar de ojos. Como ya viene siendo habitual en las épocas de verano y aprovechando la escasez de precipitaciones -acentuadas este año por el fenómeno del niño-, determinados grupos de personas, particulares y lobbies empresariales, provocan incendios descontrolados en las islas de Sumatra y de Borneo.

Este infierno erradica la flora y fauna originales para que así los interesados puedan continuar con su particular fiebre del oro.
Estamos hablando del negocio del aceite de palma, un producto cotizado en todo el mundo a niveles industriales.

https://www.flickr.com/photos/cifor/6347100164
Orangután macho, via Flickr

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El águila de la jungla

Como todo buen depredador, es totalmente silenciosa. Su impresionante tamaño no le impide volar sigilosamente entre el denso follaje del Amazonas, buscando su próxima victima. Pero la vida de este majestuoso animal está en peligro, como tantas otras.

El águila harpía es la rapaz más poderosa del mundo y una de las más grandes. Su nombre científico, Harpia harpyja viene de la mitología griega, de las harpías, que llevaban los muertos a Hades. Estas criaturas eran monstruos depredadores, mitad mujer, mitad pájaro.

Harpia_harpyja_-Fort_Worth_Zoo,_Texas,_USA-8a_(1)
De: Eric Kilby from USA, via Wikimedia Commons

Estas aves pueden llegar a pesar 9 kg en el caso de las hembras, que pueden ser el doble de grandes que los machos. Tienen una envergadura superior a 2 metros, superior a la mayoría de adultos de pie. Aun así, sus alas son relativamente cortas en proporción a su cuerpo, una adaptación a su hábitat, para poder maniobrar con mayor facilidad dentro de la jungla.

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