Atlas, el impasible nuevo robot de Google

El pasado martes 23 de febrero de 2016, la empresa de Google Boston Dynamics desveló la nueva versión de Atlas, un robot humanoide diseñado para operar al exterior y al interior de edificios, en un vídeo que nos revela los grandes pasos a los que está avanzando la robótica.

Comparación de mano humana con la Shadow Dexterous Hand. Photo: Richard Greenhil and Marie De Ryck (CC BY 2.5), www.shadowrobot.com, 2007.
Comparación de mano humana con la Shadow Dexterous Hand. Photo: Richard Greenhil and Marie De Ryck (CC BY 2.5), www.shadowrobot.com, 2007.

En dicho vídeo (ver más abajo), podemos observar cómo Atlas consigue abrir puertas, caminar recobrando su estabilidad sobre terrenos irregulares, coger y mover objetos, así como levantarse sin ayuda externa tras haber sido empujado repetidas veces por uno de los investigadores de Boston Dynamics.


Un robot con mucha paciencia. Boston Dynamics prueba la nueva versión de su robot Atlas. Fuente: Youtube, Boston Dynamics, 2016.

La primera versión de Atlas fue presentada en 2013 por Boston Dynamics y la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa estadounidense DARPA, responsable del desarrollo de nuevas tecnologías para uso militar. Atlas fue desarrollado para participar en el DARPA Robotics Challenge, una competición internacional que tuvo lugar desde el año 2012 hasta el 2015, y cuyo objetivo era impulsar el desarrollo de robots capaces de ayudar al ser humano a reaccionar ante los desastres naturales y/o provocados por el hombre. Si bien Atlas no ganó el concurso, el nuevo vídeo publicado por Boston Dynamics revela que el robot ha evolucionado de forma exponencial.

Vista frontal del robot humanoide Atlas en 2013, creado por DARPA y Boston Dynamics. Fuente: DARPA, 2013.

En sus inicios, entre otras características, Atlas pesaba 150 Kg y medía 1.88 metros. Hoy, tal como aparece en la descripción del vídeo de Boston Dynamics, la nueva generación Atlas mide aproximadamente 1.75 m y pesa casi la mitad, unos 80 Kg. Funciona con electricidad y se acciona de forma hidráulica, tiene sensores en el tronco y piernas para lograr su equilibrio así como sensores y tecnología LIDAR (Light detection and ranging, medición de distancia por infrarrojos) en la parte de la cabeza para evitar obstáculos, evaluar el terreno, ayudar en la navegación y manipular objetos, lo cual le permite realizar acciones que para nosotros podrían parecen fáciles, como levantarse o no perder el equilibrio, pero que suponen auténticas hazañas para un robot de estas características.


Ser robot es más difícil de lo que parece. Recopilación de caídas de robots durante el DARPA Robotics Challenge. Fuente: Youtube, IEEE Spectrum / DARPA Robotics, 2015.

Ahora bien, tal como plantea la mayor asociación mundial de ingenieros dedicada a la estandarización y el desarrollo en áreas técnicas, el Instituto de Ingeniería Eléctrica y Electrónica, en su publicación IEEE Spectrum, tras el concurso de DARPA, ¿por qué Boston Dynamics ha seguido desarrollado este robot?

Boston Dynamics fue fundada en 1992 por Marc Raibert como empresa “spin-off” del Massachusetts Institute of Technology antes de ser adquirida por Google, Inc. – hoy Alphabet – en 2013 junto a otras empresas de robótica. Frente a dicha pregunta, en declaraciones recogidas por IEEE Spectrum,  Raibert indicó que, en lo que respecta a Boston Dynamics, su visión seguía siendo la misma que cuando empezó hace 24 años: “Nuestro objetivo a largo plazo es hacer robots que tengan movilidad, destreza, percepción e inteligencia comparables a los seres humanos y animales, o quizá que los superen; este robot es un paso en el camino.”

Esperemos que cuando llegue ese día, Atlas no sea un robot rencoroso por las pruebas que pasó con sus creadores.

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