El “axolotl” mexicano, un aliado de la medicina en peligro de extinción

Ambystoma mexicanum

Joana Pi-Suñer

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 El ajolote, del náhuatl āxōlōtl (animal de agua de piel lisa) es una especie de anfibio caudado de la familia Ambystomatidae. Los caudados son conocidos como salamandras y tritones, y el ajolote pertenece a la familia de las salamandras topo. Es endémico del sistema lacustre del Valle de México  y ha tenido una gran influencia en la cultura mexicana. También conocido como “pez caminante mexicano”, este animalito que suele caminar por los fondos de los lagos no es un pez.

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Una de las características principales es su capacidad de regenerar algunas partes del cuerpo, cuando son mutiladas por depredadores en su ambiente natural, incluyendo órganos internos como células cardiacas y neuronas cerebrales. Por desgracia, los ajolotes o monstruos de agua se encuentran en peligro crítico de extinción desde 2006. Continuar leyendo

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¿Qué sabemos del aborto?

Una tercera parte de los embarazos en un año son no deseados. El aborto ya es legal en algunos países que después de mucha polémica han decidido permitir la interrupción voluntaria del embarazo de forma segura en un centro sanitario publico o privado acreditado.

En España el aborto es legal hasta las 14 semanas, y se rige por la Ley Orgánica 2/2010 de salud sexual y reproductiva. Pero no es así en todos los países, el aborto ha causado controversias de caracteres muy diferentes; sanitarias, socioeconómicas, éticas y religiosas.

El echo que un aborto sea un derecho o un delito marca una línea muy clara que separa las mujeres que pueden contar con un procedimiento seguro o inseguro. Es interesante y por eso me propongo explicar qué métodos de aborto inducido existen y cual es la ciencia que los acompaña.

Se podrían clasificar en dos tipos; la utilización de medicamentos o la cirujía, ambos más seguros para la embarazada que una cirugía plástica o un procedimiento dental. El método quirúrgico no tiene muchos componentes científicos, es más asistencial. Nos centraremos en el medicamento Mifepristona, que es la más segura y efectiva durante el primer y segundo trimestre del embarazo.

Mifepristona en formato 3D. Imágen libre de Wikipedia.
Mifepristona en formato 3D. Imágen libre de Wikipedia.

Ésta molécula es un esteroide y se une de forma competitiva a los receptores de progesterona, una molécula muy importante durante el embarazo. Al desplazar la progesterona de su receptor, éste queda inactivo y su función clave en el embarazo queda inhabilitada permitiendo el aborto.

La Mifepristona se une de forma competitiva a los receptores de progesterona, una molécula muy importante durante el embarazo.

Como podemos ver, el proceso científico es sencillo, la inhibición de la vía de actuación de la progesterona impide de forma segura la gestación. Aun así, en todo el mundo se producen aproximadamente 25 millones de abortos peligrosos al año según la OMS, que causan causan 47,000 muertes y 5 millones de ingresos hospitalarios y sólo en un 22% de los países del mundo está permitido el aborto.

En azul podemos ver los países en los que se puede abortar de forma legal a petición.
En azul podemos ver los países en los que se puede abortar de forma legal a petición.

 

 

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El futuro de la medicina: ¿Aprovechamos bien los datos?

¿Te gustaría ir al médico y encontrarte con un tratamiento específico para ti? El concepto de medicina personalizada puede parecernos del futuro, pero la realidad es que está empezando a pisar fuerte en el contexto sanitario que nos rodea. La idea de plantear el estudio de las enfermedades a través de una observación más individualizada ya surgió con Hipócrates en la Antigua Grecia: “Es más importante saber qué tipo de persona tiene una enfermedad que el tipo de enfermedad que tiene una persona”. Recientemente su uso está en auge debido a la constante aparición de nuevos métodos informáticos. Las posibilidades de conseguir un mejor diagnóstico, una intervención más precoz y un tratamiento específico, son reales.

Imagen de TIMed Center

El hándicap emerge al plantearse el camino hasta estos objetivos a través del big data. Aprovechar el big data consiste en usar algoritmos que permitan analizar grandes sets de datos de distintas fuentes que, hasta el momento, no se habían estudiado en conjunto. Con este análisis computacional se pretenden revelar patrones, tendencias y asociaciones, especialmente relacionados con las interacciones entre elementos, las cuales pueden extrapolarse al estudio de enfermedades y tratamientos. Continuar leyendo

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La mosca del vinagre, ¿una aliada en la biomedicina?

¿Sabías que los científicos trabajan con la mosca del vinagre para estudiar las enfermedades humanas desde hace más de 100 años? Sí, enfermedades humanas. Incluso, esta mosca fue el primer animal que viajó al espacio en un cohete lanzado en 1947. Pero no todos conocemos a qué se debe su importancia.

 

Drosophila melanogaster bajo el microscopio
Drosophila melanogaster bajo el microscopio

Aunque no lo parezca, la mosca del vinagre o Drosophila melanogaster es muy importante en el campo de la investigación de la biología y la genética ya que sirve como modelo para estudiar enfermedades neurodegenerativas como el párkinson, alzhéimer, etc., enfermedades de comportamiento, diabetes, entre otras. De hecho, muchos centros de investigación la estudian para poder desentrañar los retos de la biología.

Pero, ¿qué la hace tan especial que incluso cinco premios Nobel están vinculados con ella? Su importancia data de 1933 cuando Thomas Hunt Morgan, biólogo estadounidense, ganó el Premio Nobel de Fisiología y Medicina tras utilizar a la mosca como modelo animal para demostrar que los cromosomas portan la información genética.

 

Radiografía de la mosca del vinagre 

Los seres humanos compartimos el 60% de los genes con la mosca del vinagre. Por otro lado, el 75% de los genes que producen enfermedades en los seres humanos, también están presentes en dicho insecto; y poseen ocho cromosomas, lo que hace que su genoma sea más fácil de entender.

Las moscas del vinagre son pequeñas, miden 3 mm. En cuanto al tiempo de vida promedio, viven alrededor de 30 días y se reproducen fácilmente y en corto tiempo: cada hembra genera cientos de crías; y mantenerlas en el laboratorio es asequible, esto permite que muchos más investigadores puedan ser capaces de estudiarlas y generar las enfermedades humanas para estudiarlas en dicho modelo.

Moscas del vinagre
Moscas del vinagre

 

Por todo esto, la mosca del vinagre se ha ido convirtiendo en una herramienta imprescindible para la investigación básica y aplicada en la biomedicina.

Aquí un vídeo que describe a la mosca del vinagre: “Online Developmental Biology: Introduction to Drosophila

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Pasado, presente y futuro de la cardiología

 

La cardiología ha experimentado enormes avances en las últimas décadas con el desarrollo de terapias mínimamente invasivas. Actualmente la medicina regenerativa con el uso de la terapia celular está tomando un fuerte impulso.

Este nuevo campo de investigación permite el uso de células madre para la favorecer la regeneración celular cardíaca aunque existen casos de gran destrucción en lesiones isquémicas que dificultad la capacidad de reparación miocárdica. Aun así, se ha demostrado que la eficacia del tratamiento con células madre en pacientes con cardiopatía isquémica mejora la función del corazón y, por tanto, los síntomas derivados de dicha patología.

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Distintas terapias con propiedades curativas, ¿ciencia o pseudociencia?

El arte de curar y tratar dolencias y enfermedades para mantener la salud hace siglos que se practica. Desde su inicio a fecha de hoy no ha dejado de avanzar, descubrimientos científicos a lo largo de la historia han permitido diferenciar métodos eficaces y otros no tanto. De ritos espirituales a evidencias científicas. Sin embargo, en las terapias actuales, ¿son siempre claras estas evidencias científicas?

"La curación de las heridas de guerra impulsó el desarrollo de la medicina. En la imagen, Aquiles vendando las heridas de Patroclo durante la guerra de Troya. Copa de Sosias. Siglo V a.C."  National Geographic. Foto: Bpk / Scala.
“La curación de las heridas de guerra impulsó el desarrollo de la medicina. En la imagen, Aquiles vendando las heridas de Patroclo durante la guerra de Troya. Copa de Sosias. Siglo V a.C.”
National Geographic. Foto: Bpk / Scala.

 

Actualmente, para comprobar la eficacia y seguridad de un medicamento, se ha de someter a diversas pruebas experimentales. El ensayo clínico, es el procedimiento aceptado para la investigación clínica, permite identificar los efectos, la eficacia y las reacciones adversas de la sustancia estudiada. Es por eso, que un medicamento después de haber pasado estas pruebas se espera que sea eficaz y seguro.

No obstante, todas las sustancias ofrecidas cómo terapias no parecen ser estudiadas de la misma manera, ni ofrecer la misma información y fiabilidad. ¿Cuál nos da más confianza?

Medicamento homeopático . Fuente: pixaby
Medicamento homeopático . Fuente: pixaby

 

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Un futuro sin antibióticos

La perdida de eficacia de los antibióticos ante las infecciones es una de las principales amenazas para la salud mundial. La resistencia a antibióticos causa 700.000 muertes al año en  todo el mundo y se espera que esta cifra ascienda a más 10 millones en 2050.

Píldoras (Fuente: Pixabay)
Píldoras (Fuente: Pixabay)

Alexander Fleming descubrió el primer antibiótico, la penicilina, en 1928, lo que supuso una gran revolución en el mundo de la medicina. Hasta entonces las enfermedades infecciosas eran la primera causa de muerte en todo el mundo. Los antibióticos son medicamentos capaces de curar infecciones causadas por bacterias. No tienen efecto sobre otros microorganismos infecciosos como hongos o virus, por ejemplo el virus de la gripe, para los cuales deben utilizarse los tratamientos específicos adecuados. Además de tratar enfermedades producidas por bacterias, los antibióticos nos han permitido aplicar técnicas terapéuticas que sin su cobertura hubieran sido inviables debido a las complicaciones infecciosas, como una simple extracción de muelas.

Campaña de concienciación sobre el uso de los antibióticos (Fuente:OMS)
Campaña de concienciación sobre el uso de los antibióticos (Fuente:OMS)

Cada vez más antibióticos dejan de ser eficaces contra las infecciones. La resistencia a los antibióticos es un fenómeno natural; sin embargo, el uso indebido de estos fármacos lo está acelerando. La sobreexposición a antibióticos propicia que se mantengan formas bacterianas resistentes. Además, es especialmente importante completar los tratamientos, ya que al interrumpirlos no eliminamos todas las bacterias y a estas les será más fácil enfrentarse en el futuro a un antibiótico que ya conocen. Cuando las bacterias se hacen resistentes a un antibiótico, para acabar con ellas necesitamos principios activos más agresivos, qué también son más tóxicos para nosotros.

Encontrar nuevos antibióticos es difícil y, aunque lo consigamos, si no se modifica nuestro comportamiento también dejaran de funcionar pronto. Tomar antibióticos sin ser recetados por un médico, usarlos contra infecciones víricas como la gripe o no completar los tratamientos, incrementa la aparición de bacterias resistentes. La OMS alerta de que debemos hacer un uso más responsable  y tomar antibióticos sólo cuando sea necesario y siguiendo siempre las indicaciones de los profesionales sanitarios. También son necesarias otras acciones que eviten la propagación de las infecciones como la vacunación o mantener buenas practicas de higiene.

Los antibióticos dejan de ser eficaces cuando una bacteria muta y obtiene los mecanismos de resistencia para sobrevivir en presencia de este. Por tanto, son las bacterias y no nosotros quienes se vuelven resistentes. El principal problema es que las bacterias tienen una gran capacidad de adaptación al medio y, además, lo hacen de forma muy rápida. Una bacteria puede experimentar una mutación en su ADN que le aporte la información necesaria para sobrevivir a un determinado antibiótico. Al replicarse, lo cual puede suceder en tan solo media hora, tendremos dos bacterias resistentes. Cuando estas se repliquen serán cuatro, luego ocho y así sucesivamente, de forma que en pocas horas podemos tener cientos de bacterias resistentes a ese antibiótico.

Aparte de la herencia entre madres e hijas, las bacterias tienen la capacidad de intercambiar información genética. De esta forma, en una población de bacterias los mecanismos de resistencia a un antibiótico pueden ser diseminados entre ellas.

Cada vez más infecciones son difíciles de tratar debido a la perdida de eficiencia de los antibióticos, como la neumonía, la tuberculosis, la gonorrea o la salmonelosis. Los científicos llevan años alertando de este problema, que parece haber sido recogido ahora por los políticos, con medidas como la puesta en marcha del Plan Nacional frente a la Resistencia a los Antibióticos (PRAN). A no ser que cambie nuestra conducta, llegaremos a un punto en el cual no dispondremos de antibióticos eficientes contra las bacterias y muchas infecciones comunes y lesiones menores volverán a ser causa de muerte.

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Astronauta en el espacio

El lado menos atractivo de ir al espacio

Si pensamos en una misión espacial, imaginaremos lo difícil y complejo que debe ser llevar a toda una tripulación al espacio, al igual que el reto físico y psicológico al que se enfrentan los astronautas. No obstante, el reto persiste una vez aterrizan y se da por finalizada la misión; pasar meses a más de 100 km de la faz de la Tierra pasa factura.

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Carl Sagan, divulgación científica, Cosmos, astronomía

De maestro a colega: el estilo del divulgador científico antes y ahora

Amanece en cualquier agreste serranía de la mitad sur de la Península Ibérica. Se retiran los cazadores de la noche. Inician la jornada de caza los carroñeros y depredadores diurnos. Y entre ellos, el más hermoso de nuestros mamíferos de presa: el lince. Podríamos llamarle ‘la última fiera de España’. El gran gato acaba de dejar el lugar secreto donde ha pasado parte de la noche. Desciende, siguiendo su campeo, hacia la umbría, donde tratará de dar alcance a sus presas más frecuentes, los conejos.

No soy yo, es Félix Rodríguez de la Fuente deleitándonos con su retórica en un episodio de su famosa serie El Hombre y la Tierra. Suena un poco raro, ¿verdad? Como muy literario para ser un documental de animales. Pero no es cosa de Félix únicamente. Fijaos, si no, en este fragmento extraído de la archiconocida Cosmos, de Carl Sagan:

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Cometa de la nube de Oort

La nube de Oort y la desaparición de los dinosaurios

Mirar las estrellas, es contemplar un cielo empapelado con postales de otros tiempos. Las estrellas más visibles de la Osa Mayor están entre 60 y 125 años luz de nosotros. La luz que ves cuando miras la constelación partió de sus estrellas posiblemente mucho antes de que nacieses.

La estrella más próxima al Sol es Alfa Centauri, a poco más de 4 años luz. Algo más lejos, a 8,6 años luz, encontramos la brillante Sirius. Y bastante más lejos, pero aún visible sin la ayuda de un telescopio, encontramos la Galaxia Andrómeda, a 2,5 millones años luz. ¡Millones de año luz! La luz que vemos de Andrómeda es mucho más vieja que la existencia del hombre moderno. Nuestros parientes más próximos que andaba por la Tierra entonces eran los Australopithecus, los primeros primates en desplazarse de forma bípeda que más tarde darían origen al género Homo. Continuar leyendo

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