Palabras clave: Descubrimientos

¿Hay homínidos verdes en Próxima b?

Un equipo de astrónomos ha observado un planeta en la zona habitable alrededor de Próxima Centauri, la estrella más cercana a nosotros después del Sol. Su posición permite una temperatura lo suficientemente alta para que se encuentre agua líquida, considerada indispensable para la vida.

Virginia Greco

Imagine artística del paisaje sobre la superficie de Proxima b [Fuente: ESO]
Imagine artística del paisaje sobre la superficie de Proxima b. [Fuente: ESO]
El sueño de encontrar formas de vida que nos hagan compañía en la soledad del Universo sin confines ha llevado a los astrónomos a buscar en otros sistemas solares planetas que presenten características parecidas a las de la Tierra.

Si ya en los últimos años pequeñas luces de esperanza se han encendido gracias a la observación de exoplanetas (planetas que orbitan alrededor de estrellas distintas del Sol) muy lejanos potencialmente habitables, se entiende la excitación por el reciente anuncio del descubrimiento de un planeta de este tipo en nuestro sistema vecino. El estudio, publicado en la revista Nature el pasado 25 de Agosto, se ha llevado a cabo por un equipo de astrónomos guiado por Guillem Anglada-Escudé de la Universidad Queen Mary de Londres.

Poco se sabe todavía sobre este planeta, que ha sido bautizado Próxima b por orbitar alrededor de la estrella Próxima Centauri. Los investigadores han observado que está localizado en la zona definida como “habitable” alrededor del astro, es decir en el intervalo de distancias desde la estrella en que la temperatura permite la presencia de agua en estado líquido, condición necesaria para la vida según la conocemos.

Según los cálculos hechos por los científicos, Próxima b presenta una masa igual a 1,3 veces (o más) la de la Tierra y una órbita muy pequeña, ya que se encuentra a solo 7,3 millones de kilómetros de distancia de su estrella, mientras que la Tierra dista 150 millones de kilómetros del Sol. Cada 11,2 días el planeta cumple un giro completo alrededor de Próxima Centauri, así que un año allí es increíblemente corto (se recuerda que llamamos año exactamente al tiempo que necesita la Tierra para dar una vuelta completa al Sol).

Si está tan pegado a su estrella, ¿no será muy caliente? Lo sería si Próxima Centauri fuese un astro de la misma categoría del Sol, pero no es así. Se trata de una enana roja, es decir una estrella pequeña que emite bastante menos luz, por lo tanto si Próxima b no estuviese así de cerca sería sin duda demasiado frío para permitir el desarrollo de la vida.

Vida extraterrestre y viajes interestelares

Aunque orbite en la zona habitable de su estrella, de hecho no es altamente probable que Próxima b sea casa de seres vivientes. Se trata sí de un planeta rocoso como la Tierra, sin embargo se desconoce si hay efectivamente agua líquida en su superficie y si está dotado de atmósfera. Esta sería necesaria para garantizar un clima habitable y, sobre todo, protección contra las radiaciones de altas energías normalmente emitidas por las enanas rojas.

Además los investigadores creen que, según un fenómeno llamado acoplamiento de marea, el planeta enseña siempre la misma cara a su astro (como pasa con la Luna respecto a la Tierra). En consecuencia, es posible que solo una parte de Próxima b presente un clima favorable a la vida.

Evidentemente podrían existir formas de vida que se hayan adaptado a las distintas condiciones del planeta que las hospeda, sin embargo no tenemos ninguna prueba de esto. Además vale la pena recordar que cuando se habla de posibles seres vivientes no se implica necesariamente que sean también inteligentes, o sea que hayan alcanzado un nivel de desarrollo cerebral comparable con el nuestro. Se podría bien tratar de seres muy “simples”.

Hay que poner en contexto también el concepto de cercanía. Próxima Centauri es la estrella más cercana a nuestro sistema solar, pero esto no significa que Próxima b esté a golpe de viaje espacial. El planeta se encuentra a 4,22 años luz de distancia de nosotros, es decir 40 mil millardos de kilómetros. Aunque se trate de una distancia pequeña en términos astronómicos, con las tecnologías actuales no podríamos plantearnos ir: las astronaves más veloces construidas hasta ahora necesitarían decenas de miles de años para llegar. Y esta no sería la única dificultad, ya que hacer viajar un hombre a través del sistema solar hasta llegar a otro no es nada trivial.

Observatorio ESO La Silla en Chile. [Fuente: ESO]
Observatorio ESO La Silla en Chile. [Fuente: ESO]
Ojos altamente tecnológicos apuntando al cielo

En cualquier caso la observación de Próxima b es un resultado muy importante y abre la vía a nuevos proyectos de investigación. El equipo liderado por Anglada-Escudé ha podido hacer este descubrimiento gracias al análisis cuidadoso de los datos registrados por varios telescopios que cuentan con tecnologías punteras, en particular los del Observatorio Europeo Astral (ESO) en el norte de Chile.

Los científicos han observado variaciones de la luz proveniente desde Próxima Centauri debidas a la rotación del planeta a su alrededor. El efecto de la gravedad es percibido tanto por el planeta, que en consecuencia orbita, como por la estrella misma, que a su vez cumple un movimiento rotatorio en un círculo mucho más pequeño. Desde nuestro punto de observación en la Tierra, vemos cambiar la longitud de onda de la luz que nos llega desde la estrella (por efecto Doppler): esto permite entender que Próxima Centauri se aleja y acerca a nosotros con una precisa periodicidad.

Los astrónomos – satisfechos y emocionados por este descubrimiento – se plantean ya nuevos estudios para encontrar respuesta a las preguntas abiertas. Como hemos visto, mucho hay todavía que entender sobre la estructura y las características de Próxima b, además hay pistas que apuntan a que el recientemente desvelado planeta tenga un hermano, un eventual Próxima c.

Hace falta tomar y analizar muchos más datos, utilizando tanto la actual instrumentación como la próxima generación de telescopios gigantes, en particular el European Extremely Large Telescope (E-ELT). Quedan todavía muchas noches de observación por delante.

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El alfabeto de la vida

De como empezamos a descodificar el mensaje de la existencia

El absoluto desconocimiento sobre cómo se articula la vida es el punto de partida de un viaje intelectual fascinante que los homo sapiens emprendimos dos siglos atrás -y del que por supuesto seguimos recorriendo kilómetros- para entender qué hace que cada ser viviente sea único. O, para ser más precisos, qué hace que cada ser viviente simplemente sea.

La historia de la genética es extensa a la par que alucinante. Lo más bonito de ella es que la generación de conocimiento siempre provoca sed de generar más. Lo más bonito de ella es que es una historia que no tiene final.

 

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La complejidad contra el progreso.

Suele pasar que la idea de evolución lleva asociada una idea de progreso, como si estuviese predeterminado que tarde o temprano el Ser Humano debería aparecer para dar sentido a todo el proceso evolutivo. Nada más lejos de la realidad.

No existe tal predeterminación y la evolución no es un proceso lineal que conlleve progreso. Este sesgo es una herencia del dogma cristiano imperante durante siglos que situaba a los humanos (realmente a los hombres blancos, europeos y aristócratas) en la cúspide de una jerarquía de origen divino en la que competían por ver quién era capaz de acumular más recursos. Hoy en día este sesgo sigue siendo vigente y tiene un inmenso peso en nuestra sociedad. Sin embargo, a través de la ciencia, se van obteniendo evidencias que desmontan, una y otra vez, la validez de esa cosmovisión.

El nuevo paradigma científico elimina los dioses y nos iguala a las bestias. Nos muestra una evolución compleja, en la que cada linaje genera sus propias herramientas para la adaptación a un planeta en constante cambio. Todos igual de desarrollados, aunque cada uno de una manera diferente.

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Artículos de Neurociencia y Comportamiento

El cerebro y el comportamiento van cogidos de la mano. El gran órgano encargado de procesar toda la información que recibimos determina la forma en la que nos relacionamos con el medio; y viceversa, el medio en el que vivimos también es capaz de condicionar las funciones de nuestro cerebro.

A continuación tenéis una lista de artículos y vídeos en Scoop.it muy interesante sobre distintos aspectos de la neurociencia y el comportamiento, ya sea animal o humana.

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EL GRAFENO, ¿REALIDAD O CIENCIA FICCIÓN?

El grafeno, uno de los materiales más finos, flexibles, fuertes, ligeros y con mayor conductividad que existen, está llamado a revolucionar el futuro de la industria de la telefonía móvil, las telecomunicaciones y la biomedicina entre otros campos ¿Lo conseguirá?

Graphen
Foto by AlexanderAlUS from Wikipedia

QUÉ ÉS EL GRAFENO

El grafeno es una sustancia formada por carbono puro, con átomos dispuestos en patrón regular hexagonal, similar al grafito, pero en una hoja de un átomo de espesor. Se considera cinco veces más ligero que el aluminio, 200 veces más fuerte que el acero y con una dureza superior a la del diamante.

Ya en los años 40, el físico Philip Russell Wallace, calculó por primera vez la estructura electrónica de bandas del grafeno. Pero durante años se le prestó poca atención por que los científicos no habían logrado sintetizarlo. No fue hasta el 2004, que los físicos Andre Guei y Konstantin Kostya Novosiólov, de la Universidad de Manchester, consiguieron aislar el grafeno a temperatura ambiente. En el 2010, recibieron el Premio Nobel de Física por sus revolucionarios descubrimientos acerca de este material.

Haz un click y sabrás como Guei y Novosiólov descubrieron el grafeno

APLICACIONES

El grafeno tiene un gran potencial para ser usado en múltiples aplicaciones. Algunos ejemplos són:

  • Chips que funcionan 10.000 veces más rápido que los actuales, en fase de desarrollo por IBM.
  • Desalinización de agua: con un filtro de grafeno augmentaria la eficiencia en la desalinización del agua usando una parte ínfima de la energía de la que se usa actualmente.
  • Ropa inteligente con sensores biométricos que registran electrocardiogramas y la frecuencia cardíaca en tiempo real.
  • Conexiones neuronales: Distintos estudios sugieren la posibilidad de medir e interactuar con las señales eléctricas neuronales, abriendo un nuevo mundo en cuanto al conocimiento del cerebro humano.
  • Medicamentos: Científicos de la Universidad de Carolina del Norte han probado con éxito en ratones la aplicación de fármacos usando el grafeno como medio de entrega del medicamento a las células cancerosas.
  • Deportes: En enero del 2013 Novak Djokovic mostraba al mundo la primera raqueta con grafeno. Pero no solo en tenis, también se podrá usar en ciclismo, esquí o cualquier deporte que necesite de la más alta tecnología para su mayor rendimiento.

Además, también podrá ser empleado en baterías, receptores de energía solar, anticorrosivos, y un sinfín de utilidades que en la actualidad suenan a ciencia ficción. Frank koppens, en una entrevista en la Vanguardia señalaba “Se podrían recubrir las ventanas de los edificios con una capa de grafeno. Como es transparente, no taparía la luz. Y como convierte la luz en electricidad, podría suministrar energía al edificio. Por otro lado, el grafeno puede captar luz que nuestros ojos no llegan a ver.  De modo que se puede utilizar para mejorar la visión nocturna. Si se recubre el parabrisas de un coche con una capa de grafeno, se podría realzar la luminosidad de modo que de noche el conductor viera la carretera como si fuera de día. También conseguiremos el mismo efecto si recubrimos las gafas con grafeno. Creo que en el futuro tendremos gafas de oscuridad nocturnas igual que ahora tenemos gafas de sol diurnas.”

Haz un click y sabrás mas posibles aplicaciones del grafeno

COMO SE OBTIENE?

Koppens, en la misma entrevista contó “Hay dos maneras de obtener grafeno. Una es coger un lápiz de grafito y pelar láminas de grafeno una a una con una cinta adhesiva. La otra es coger una lámina de cobre, ponerla en un horno a 1.100 grados e introducir metano en el horno. El metano está formado por átomos de hidrógeno y de carbono que se separan con el calor, de modo que se deposita una capa de carbono sobre el cobre. Cuando se apaga el horno, se retira la lamina de cobre y se pela el grafeno.” En la actualidad aún no se conoce cómo producirlo a gran escala y esto limita por ahora su uso comercial. “Pero hay proyectos de investigación en curso para aprender a fabricar grafeno a niveles industriales. Que lo utilicemos a gran escala es sólo cuestión de tiempo.” Asegura Koppens.

Uno de los problemas que presenta la escalabilidad de la producción del grafeno es que la calidad de las muestras va en sentido contrario al de la escalabilidad: a más escalabilidad del proceso menor calidad de las muestras y como consecuencia se pierden las propiedades del grafeno.

GRAFENO: LA NUEVA REVOLUCIÓN?

Uno de los proyectos del Horizonte 2020, el programa de inversión en ciencia de la UE, es el proyecto Europeo Graphene Flagship que ha presentado en la edición del Mobile World Congress ‘16 (MWC 2016) su apuesta por trasladar la investigación relacionada con grafeno de los centros europeos al ámbito empresarial. En el Pabellón del Grafeno del MWC 2016, dirigido por el Instituto de Ciencias Fotónicas (ICFO), se han presentado cinco ejes temáticos: almacenamiento energético, pantallas flexibles, sensores inteligentes, comunicación de datos y wearables.

Mar García Hernández, investigadora del Instituto de Ciencia de Materiales del CSIC, y responsable en España del Graphene Flagship, señaló el pasado mes de Junio en la conferencia sobre grafeno organizada por el Instituto de la Ingeniería de España “Será posible producir grafeno a escala industrial. En diez años se ha mejorado enormemente la producción. Hay métodos escalables, que proveen de un grafeno de buena calidad para un buen número de aplicaciones”.

Pero no es oro todo lo que reluce, las posibilidades del grafeno son inmensas, pero ese es también el peligro: que no se apueste por ninguna aplicación concreta, y la inversión se diluya. Ya hace 10 años que apareció, y quedan cinco para que, como pasó con otras tecnologías anteriores, demuestre que puede revolucionar algún ámbito concreto. Una vez renovado ese ámbito, creen expertos reunidos por el Instituto de la Ingeniería de España, se justificaría la exploración de otros.

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Y…¿qué fue de Plutón?

El pasado 14 de Julio, la sonda “New Horizons” diseñada e ideada por la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio, más conocida por sus siglas en inglés como NASA (National Aeronautics and Space Administration, USA), después de un viaje de casi una década, fue capaz de cumplir su misión de explorar y documentar el planeta situado más al extremo de nuestro sistema solar. Las expectativas previas a la llegada de la sonda a las proximidades del planeta eran altas y los hechos, como recogió toda la prensa internacional, no defraudaron. Incluso el evento fue retransmitido a tiempo real para el resto del mundo a través de NASA TV, transformando un descubrimiento científico en un hito de interés internacional seguido a través de las mayores webs de social media.

Pero…. ¿qué ha sido de la sonda 7 meses después? ¿cuáles fueron sus mayores descubrimientos? ¿cuál será su destino ahora que ha cumplido su misión?

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La misteriosa influencia de nuestras bacterias

Hasta hace pocos años, las bacterias que viven en nuestro cuerpo no nos importaban lo más mínimo. Recientemente, nos estamos dando cuenta de lo realmente importantes que son, y lo mucho que nos afectan de forma diaria. De la obesidad al autismo, los científicos intentan descubrir hasta qué punto nuestra microbiota intestinal influye sobre nuestras vidas.

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Luna de Saturno esconde un mar de posibilidades

La nave Cassini permitió el año pasado confirmar la hipótesis que los investigadores de la misión llevaban nueve años esperando corroborar: un mar de agua líquida se escondía bajo la superficie congelada de una de las más de sesenta lunas de Saturno, Encélado para los amigos. Pero aún hay más: ahora también se ha detectado que allí abajo se da actividad hidrotérmica a altas temperaturas.

Saturno por Cassini

Saturno captado por Cassini        Fuente: Nasa

¿Qué quién es Cassini? También es verdad, debería haber empezado por ahí. Para aquellos que no estén muy puestos en el tema, Cassini es una nave que empezó su viaje con destino a Saturno junto con la sonda Huygens en 1997. De camino aprovechó para tomarse algo en Júpiter y de paso enviar unas fotos que permitieron ampliar el conocimiento sobre el más grande de nuestra familia de planetas. Pero su objetivo estaba marcado: llegar al sexto planeta del sistema solar e indagar en él como nunca antes se había hecho. Desde entonces no ha dejado de enviarnos montones de información cada día más sorprendentes y valiosas. La última: Encélado presenta actividad hidrotermal. “¿Y qué?” me preguntaréis, “en mi gimnasio yo también tengo esa actividad” me diréis algunos… pues atentos.

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La menopausia, más allá de los cambios físicos

El fenómeno de la menopausia siempre ha sido un misterio. En términos evolutivos se ha visto cómo una etapa inexplicable por el hecho de vivir sin poder dar descendencia. Un equipo de investigadores ha encontrado una explicación de este fenómeno corporal de las hembras estudiando las orcas.

La menopausia, el momento menos esperado por las mujeres. Sudores, sofocos, insomnio, dolor de cabeza… Y lo más importante, llega el fin de la etapa reproductiva.

Sólo hay dos mamíferos que siguen viviendo durante al menos 30 años o más después de pasar por este cambio corporal: los humanos y dos tipos de cetáceos, que son las orcas (Orcinus orca) y el calderón de aleta corta (Globicephala macrorhynchus). ¿Y qué sentido tiene para la evolución que las hembras infértiles sigan viviendo tantos años?

Un equipo de investigadores británicos ha encontrado la respuesta estudiando las orcas o también llamadas ballenas asesinas. En su estudio publicado en la revista Current Biology revelan que las orcas menopáusicas ayudan a sus familiares jóvenes transmitiéndoles información para encontrar alimento y defenderse de situaciones de riesgo.

Las orcas hembras menopáusicas ayudan a la supervivencia de los jóvenes.
Las orcas hembras menopáusicas ayudan a la supervivencia de los jóvenes. Fuente hdstockphoto.com

Estas hembras, al ser muy experimentadas, aseguran la transmisión de su información genética con la enseñanza. Son los machos jóvenes quienes siempre siguen a la hembras. En este sentido, ayudan a la supervivencia de los portadores principales de los genes de su familia.

Los varones son los que tienen mayor potencial reproductor y son los que se marchan del grupo al alcanzar la madurez. De esta forma, no compiten por los recursos con el resto de miembros de su grupo. Estos son los que necesitan adquirir el conocimiento de la experiencia de los más viejos.

Se desconoce el método exacto por el cual estas hembras transmiten la información, pero se ha llegado a la conclusión de que actúan como repositorios de conocimiento ecológico y almacenan información que les permitirá resistir a condiciones ambientales adversas. En las manadas conviven las orcas de todas las edades y las hembras de edad post reproductiva lideran el grupo cuando hay poco salmón, su principal alimento.

Se ha revelado parte del secreto de la menopausia en las orcas, pero en humanos el enigma sigue abierto. Somos la especie animal más evolucionada por lo que no tenemos necesidad de ir a cazar para encontrar alimento. Sin embargo, conservamos ciertos comportamientos que aún nos definen como una especie más o, dicho de otra forma, conservamos instintos naturales.

La sociedad en la que nacemos, crecemos y nos reproducimos constantemente nos empuja a nuevas situaciones en las que hemos de defendernos, no para ser el más fuerte sino quizás el más inteligente o astuto.

Y es que cuando pasamos por las diferentes etapas de nuestras vidas y toca tomar decisiones, ¿a caso no son los consejos de las abuelas de lo más interesante? Casi siempre saben lo que has vivido y lo que vas a vivir. Quizás su instinto natural también está actuando para salvar los genes de la familia.

Este avance en el conocimiento de la menopausia abre las puertas a nuevos estudios que podría ayudar a comprender el funcionamiento de la especie humana y por qué actuamos de la forma que actuamos. Asimismo, podríamos explicar cómo evolucionó la menopausia en la especie humana.

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Ciencia y Medios digitales

 

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