Un pingüino prehistórico tan grande como una persona

Hace algo más de 50 millones de años, en lo que hoy es Nueva Zelanda, existían pingüinos tan altos como personas. Más de 1,70 metros de altura, pesaban unos cien kilos y reinaban como depredadores en el mar. Se han hallado restos de hace entre 60 y 55 millones de años que hablan de cómo evolucionó este ave.

Un equipo de paleontólogos liderados desde el Museo de Nueva Zelanda Te Papa Tongarewa en Wellington (Nueva Zelanda), ha hallado restos de una nueva especie de pingüino gigante. Los vestigios son de hace entre 60 y 55 millones de años en una playa de la isla sur de Nueva Zelanda.

Los investigadores han bautizado la nueva especie de pingüino con el nombre de Kumimanu biceae. En maorí, el idioma hablado por la población indígena de Nueva Zelanda, significa ave mitológica gigante. El nombre también hace homenaje a Beatrice Tennyson, la madre del paleontólogo que ha liderado la investigación, Alan Tennyson.

Los paleontólogos han hallado sólo algunos fragmentos del esqueleto del Kumimanu biceae: un fémur, algunas vértebras, parte de un hombro y de un ala. El fémur, de 16 centímetros de longitud, les ha permitido estimar el tamaño de esta especie de pingüino: el ejemplar hallado medía 1,77 metros de altura y pesaba 101 kilos. Se trata de una de las especies de pingüino más grandes conocidas hasta el momento, y también es uno de los fósiles de este tipo de aves más antiguos.

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Hace 55 millones de años, los pingüinos gigantes no eran una anomalía: varias especies de estas aves desarrollaron gigantismo a la vez, pero de forma independiente, poco después de cambiar la capacidad de volar por el nado. Esta adaptación ocurrió también justo tras la extinción de los grandes reptiles marinos, algo que los investigadores piensan que no es una casualidad. Cuanto más grandes eran, mayor éxito tenían como depredadores. Y al no tener que conservar un cuerpo ligero para volar, estas aves pudieron crecer más que otras especies voladoras.

El reinado marino de los pingüinos gigantes no duró para siempre. Su hegemonía llegó a su fin hace algo más de 20 millones de años, cuando otros animales empezaron a competir por su lugar en el ecosistema. Los pingüinos gigantes conquistaron los mares después de la extinción de los grandes reptiles marinos, pero desaparecieron cuando aparecieron los primeros mamíferos marinos. Es por que ya no son los gigantes del océano por lo que los pingüinos de hoy en día ya no son tan altos como las personas.

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