¿CRISPR-Cas9 si o no? Implicaciones éticas de la edición genética

Dr. Carlos Sierra Sánchez

@CarlosSierr2912

19/12/2017

201412_CRISPRCAS9blueSe ha hablado mucho sobre CRISPR en los dos últimos años. Pero aparte de saber que su descubridor fue un español, el Dr. Enrique Mojica de la Universidad de Alicante, y que sus posibles aplicaciones nos dibujan un mundo hasta ahora de ciencia ficción, ¿qué más conocemos? ¿entendemos lo que realmente es CRISPR? y lo más importante, ¿somos conscientes de los grandes dilemas éticos que su más que probable introducción en la práctica médica habitual plantearía?

Muy brevemente, CRISPR son unas secuencias repetitivas presentes en el ADN de las bacterias, que funcionan como autovacunas. Estas secuencias contienen el material genético de los virus que han atacado a las bacterias en el pasado, por eso pueden reconocerlos si se repite la infección y defenderse ante ella cortando el ADN de los invasores.

Pero CRISPR no es la tijera que corta el ADN, es simplemente el lazarillo que indica donde hay que cortar. Esta función de corte la realiza una enzima llamada Cas9, es decir, CRISPR guía a Cas9 a la región de interés y, una vez allí, Cas9 corta. A partir de ahí, se pueden empalmar los extremos cortados e inactivar el gen o bien introducir secuencias de ADN que permiten editar los genes a voluntad. Es por ello que este “copia-pega” genético se conoce como CRISPR-Cas9. En esta infografia se explica con más detalle.

Lo impactante de esta técnica es que permite, de una manera sencilla y barata, editar el ADN de cualquier organismo. Esto también se aplica para el ADN de los humanos, por lo que sus potenciales aplicaciones son prácticamente infinitas y de enormes implicaciones. Por ejemplo, podríamos pensar en eliminar mutaciones humanas que causan enfermedades muy severas, en curar el SIDA, diseñar células que destruyan a las células cancerígenas, etc.

Pero también podríamos pensar en generar humanos a la carta, según demanda, modificando embriones humanos para incrementar sus capacidades cognitivas -capacidad de aprendizaje, aumento de la memoria-, y aquí es donde nos empezamos a  encontrar con la gran problemática ética de esta técnica. Además estás modificaciones podrían ser permanentes, transmitirse de generación en generación, o dicho en otras palabras, controlar y modificar la evolución humana.

Con CRISPR-Cas9 podríamos generar humanos a la carta. Esto supone un gran dilema ético.

Es por ello que estamos claramente ante un campo de la ciencia donde es necesario empezar a legislar, de decidir entre todos, científicos, políticos y sociedad civil hasta donde queremos llegar. Para ello hay que preguntar a la sociedad, como recientemente se hizo en un estudio publicado por la revista Nature Biotechnology, en el que participó Gema Revuelta, directora del centro de estudios de Ciencia, Comunicación y Sociedad de la Universitat Pompeu Fabra (CCS-UPF).

Sobre los resultados de este estudio se habló ampliamente en La mecánica del caracol, programa de divulgación científica de Radio Euskadi, y en el blog Observatori 2.0. En él, resumiendo, se mostró que los ciudadanos de los 11 países donde se realizo el estudio, 10 europeos –entre los que se encuentra España- y EE.UU, aprueban claramente la aplicación de la edición genética para curar enfermedades, pero muestran una reticencia mucho mayor a la aplicación para mejorar capacidades cognitivas.

Escucha a Gema Revuelta en “La mécanica del caracol”

La sociedad acepta el uso de CRISPR-Cas9 para curar enfermedades, pero no para mejorar capacidades cognitivas

La siguiente pregunta que surge es ¿tienen estos resultados validez?, es decir, ¿tiene la sociedad la cultura científica necesaria para que su voz sea escuchada por los científicos y políticos para decidir qué y hasta donde se investiga? Gema Revuelta lo tiene claro, sin duda alguna hay que escucharla aunque lógicamente hay que buscar la manera de que la sociedad tenga acceso a la mayor cantidad de información posible y poder así opinar con más criterio. Y es aquí donde los comunicadores científicos jugamos un papel fundamental. ¿Cómo conseguirlo? La respuesta la dejamos para posteriores entradas a este blog.

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