Un pingüino prehistórico tan grande como una persona

Hace algo más de 50 millones de años, en lo que hoy es Nueva Zelanda, existían pingüinos tan altos como personas. Más de 1,70 metros de altura, pesaban unos cien kilos y reinaban como depredadores en el mar. Se han hallado restos de hace entre 60 y 55 millones de años que hablan de cómo evolucionó este ave.

Un equipo de paleontólogos liderados desde el Museo de Nueva Zelanda Te Papa Tongarewa en Wellington (Nueva Zelanda), ha hallado restos de una nueva especie de pingüino gigante. Los vestigios son de hace entre 60 y 55 millones de años en una playa de la isla sur de Nueva Zelanda.

Los investigadores han bautizado la nueva especie de pingüino con el nombre de Kumimanu biceae. En maorí, el idioma hablado por la población indígena de Nueva Zelanda, significa ave mitológica gigante. El nombre también hace homenaje a Beatrice Tennyson, la madre del paleontólogo que ha liderado la investigación, Alan Tennyson.

Los paleontólogos han hallado sólo algunos fragmentos del esqueleto del Kumimanu biceae: un fémur, algunas vértebras, parte de un hombro y de un ala. El fémur, de 16 centímetros de longitud, les ha permitido estimar el tamaño de esta especie de pingüino: el ejemplar hallado medía 1,77 metros de altura y pesaba 101 kilos. Se trata de una de las especies de pingüino más grandes conocidas hasta el momento, y también es uno de los fósiles de este tipo de aves más antiguos.

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Hace 55 millones de años, los pingüinos gigantes no eran una anomalía: varias especies de estas aves desarrollaron gigantismo a la vez, pero de forma independiente, poco después de cambiar la capacidad de volar por el nado. Esta adaptación ocurrió también justo tras la extinción de los grandes reptiles marinos, algo que los investigadores piensan que no es una casualidad. Cuanto más grandes eran, mayor éxito tenían como depredadores. Y al no tener que conservar un cuerpo ligero para volar, estas aves pudieron crecer más que otras especies voladoras.

El reinado marino de los pingüinos gigantes no duró para siempre. Su hegemonía llegó a su fin hace algo más de 20 millones de años, cuando otros animales empezaron a competir por su lugar en el ecosistema. Los pingüinos gigantes conquistaron los mares después de la extinción de los grandes reptiles marinos, pero desaparecieron cuando aparecieron los primeros mamíferos marinos. Es por que ya no son los gigantes del océano por lo que los pingüinos de hoy en día ya no son tan altos como las personas.

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De Nueva York a Barcelona, historia de un viaje para perseguir un sueño – Parte 1: Nueva York –

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Café para permanecer despierto

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El concurso de fotografía de naturaleza de National Geogrpahic ya tiene ganadores

National Geographic anunció los ganadores del concurso anual de Fotografía de Naturaleza 2017. El panel de jurados eligió 57 fotografías de casi 2 millones de imágenes enviadas, que formaron parte de las categorías de vida silvestre, aéreas, paisajes y bajo el agua. La fotografía ganadora fue la categoría de vida silvestre, realizada por Jayaprakash Joghee Bojan por su imagen de un orangután en Borneo.

Los orangutanes se encuentran en peligro crítico de extinción, principalmente debido a la incesante deforestación realizada en la isla para producir aceite de palma. Los orangutanes, comúnmente de hábito arbóreo, se han visto obligados a adoptar un comportamiento inusual para sobrevivir que consiste en desplazarse a través de cuerpos de agua, infestados de lagartos, para poder sobrevivir. A continuación compartimos algunas fotos de los finalistas de la edición 2017.

Orangután, fotografiado en Borneo por Jayaprakash Joghee Bojan
Orangután, fotografiado en Borneo por Jayaprakash Joghee Bojan

Bojan tomó la foto ganadora sumergido medio metro en el agua después de esperar pacientemente en el río Sekoyner, en el Parque Nacional Tanjung Puting en Borneo, Indonesia.

“Decidí ingresar al río para obtener algunos ángulos y perspectivas únicas”, dijo. “(El organgután) al principio estaba un poco asustado, así que se escondió detrás del árbol, pero yo estaba detrás de otro árbol. Esta imagen que ganó el premio, fue tomada cuando estaba revisando para ver si todavía estaba allí”

Una foto aérea de un oso polar que salta a través de derivas de hielo en el área de Baffin de Nunavut, Canadá. Fotografiado por Florian Ledoux
Una foto aérea de un oso polar que salta a través de derivas de hielo en el área de Baffin de Nunavut, Canadá. Fotografiado por Florian Ledoux

“Pude presenciar muchas escenas de la vida silvestre y puedo garantizarte que esta es la cosa más hermosa que he visto en mi vida. Aquí el oso polar podría interpretarse como una retención del hielo marino que se derrite”.

“La escala del paisaje y las increíbles especies que viven allí me llevan al Ártico. Me sentí profundamente conmovido cuando hice mi primer viaje por encima del Círculo Polar Ártico y ese sentimiento continúa intensificándose a medida que exploro más “, dice Ledoux.

Cormorán gigante, fotografiado por  Bence Mate
Cormorán gigante, fotografiado por Bence Mate

Bence mate nos comenta: “He fotografiado cormoranes gigantes volando cientos de veces. Sin embargo, este fue el único momento en el que capté las luces y el fondo perfectos, cuando el pájaro voló en la dirección correcta, lo suficientemente cerca de mí, lo que hace que esta vista emocionante sea posible. Nunca he logrado disparar una escena similar sin importar lo duro que lo haya intentado. Es un logro fotográfico memorable porque la imagen se hizo con un enfoque manual, lente Zeiss de intensidad 1.4 y blenda abierta que hacen que la profundidad de campo sea casi imposible.”

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Nuevos avances para prevenir la transmisión de Chagas durante el embarazo

por Paloma Goñi Oliver

transmisión de Chagas durante el embarazo

Un estudio liderado por científicos del Instituto de Parasitología y Biomedicina “López Neyra” de Granada ha demostrado que la regulación del sistema inmune durante el embarazo puede prevenir la transmisión del mal de Chagas al feto. Esta patología es un importante problema de salud pública que solo en España afecta a unas 50.000 personas y a entre 6 y 7 millones en todo el mundo. Está causada por el parásito Trypanosoma cruzi, y una de sus vías de transmisión más importante y difícil de controlar es la que se produce de madre a hijo durante el embarazo.

En este trabajo utilizaron técnicas in vivo, analizando tanto ratonas gestantes sanas como infectadas con T. cruzi. Observaron que si el sistema inmunológico de la madre no detecta al parásito y, por tanto, no es consciente de la infección, se produce la inmunosupresión habitual que ocurre durante el embarazo para evitar el rechazo hacia el feto. Esta disminución de la actividad del sistema inmune favorece la transmisión del parásito al feto. Sin embargo, si el sistema inmune detecta la infección, se produce un equilibrio en su actividad para que sea capaz tanto de combatir al parásito como de tolerar al feto. Si se da este último caso, el contagio de la enfermedad se previene en un 60%.

Esta investigación abre la puerta a nuevos avances que permitan predecir el riesgo de transmisión del parásito durante el embarazo y frenar la expansión de esta grave enfermedad que la ciencia y la medicina llevan más de 100 años tratando de controlar.

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To Eat or not to Eat?: Transgenic Food

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Mercurio en sangre, la amenaza de los océanos

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Por Javier Fernández Lozano

@JavierFdezLozan

 

Pese a su toxicidad, el uso del mercurio y la contaminación que provoca en el medio ambiente no han dejado de aumentar

El mercurio (Hg) es un metal líquido bajo condiciones atmosféricas estables. Utilizado desde la antigüedad para la producción de amalgamas con otros metales, como el oro o la plata, hasta hace relativamente pocos años ha estado presente en nuestros hogares en bombillas y termómetros.

Las pilas que contienen mercurio se utilizan todavía hoy en numerosas aplicaciones tecnológicas, como las pilas de botón para relojes y las más grandes para toda una diversidad de aplicaciones.
Las pilas que contienen mercurio se utilizan todavía hoy en numerosas aplicaciones tecnológicas, como las pilas de botón para relojes y las más grandes para toda una diversidad de aplicaciones

Por su elevada toxicidad, al ser fácilmente absorbido por la piel y las mucosas o inhalado cuando se presenta en estado gaseoso, constituye una amenaza para el ser humano y el medio natural que le rodea. Presenta una potente neurotoxicidad y afecta a la capacidad cognitiva de los niños en edad de desarrollo, y es uno de los principales agentes cancerígenos conocidos.

La presencia de mercurio en el medio está vinculada principalmente a la actividad minera, aunque existen otras fuentes como la transformación de carbón en centrales termoeléctricas o la producción de cloro en plantas químicas. Estos residuos se vierten a la atmósfera y se acumulan en el agua de mares y océanos de todo el planeta. Sin embargo, algunos compuestos de mercurio pueden ser absorbidos por las algas y el microplácton pasando así a los eslabones superiores de la cadena trófica, en lo que se denomina biomagnificación. Mediante este proceso se produce un aumento de la concentración de este metal pesado en los peces con mayor volumen, aquellos que requieren de un mayor consumo de algas y otros peces para alimentarse.

Debido al peligro que presenta para la población, especialmente niños, más propensos a los efectos neurotóxicos del mercurio, la Organización Mundial de la Salud recomienda evitar un consumo continuado de pescados de grandes dimensiones, como el atún o el pez espada, en los cuales estas concentraciones son más elevadas, y que podrían poner en riesgo la salud humana.

REFERENCIAS

Eroski Consumer. Nuevos niveles de mercurio en alimentos. [Consultado el 25/07/2017]:http://www.consumer.es/seguridad-alimentaria/sociedad-y-consumo/2013/01/10/215286.php

Organización Mundial de la Salud. El mercurio y la salud. [Consultado el 25/07/2017]: http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs361/es/

Wikipedia. Bioacumulación. [Consultado el 25/07/2017]: https://es.wikipedia.org/wiki/Bioacumulaci%C3%B3n

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Almacenes nucleares ¿problemas u oportunidades?

1Por Javier Fernández Lozano

@JavierFdezLozano

 

España cuenta con 7 reactores nucleares que generan una quinta parte de nuestra electricidad

A pesar de que el primer reactor nuclear está operativo desde 1968, no fue hasta 1999 cuando se estableció el primer plan de residuos radioactivos. Teniendo en cuenta que el periodo de vida de una planta nuclear alcanza los 40 años de vida útil, se crea la necesidad de albergar los casi 200.000 metros cúbicos de desechos de baja e intermedia radioactividad que generan nuestras centrales.

A mediados de 2006 el parlamento aprobó el 6º Plan de Residuos Radioactivos incluyendo una proposición para desarrollar un Almacén Temporal Centralizado (ATC), donde se albergarían durante un periodo de 100 años un total de 2.600 m3 de residuos de media actividad y 12 m3 de alta actividad radioactiva. Entre los lugares propuestos en 2011 por el Ministerio de Industria se encontraban Zarra (Valencia), Ascó (Tarragona), Yebra (Guadalajara) y Villar de Cañas (Cuenca), siendo este último el seleccionado. Su construcción permitirá reducir costes de almacenamiento y transporte de los materiales radioactivos que, hasta ahora, eran enviados a otros países de la Unión Europea, como Francia, con un coste de 65.000 euros al día por su procesamiento.

Aunque la reducción de gastos en el tratamiento de productos procedentes de las nucleares pueda ser un importante aliciente para España, el problema de los residuos que generan es global. Mantener abiertas las centrales supone contar con almacenes de residuos. Una buena planificación en el diseño del ATC permitirá proporcionar seguridad en el almacenamiento de restos nucleares y eliminar los gastos de gestión de estos productos, que hoy constituyen un pequeño porcentaje de nuestra factura eléctrica.

REFERENCIAS

Enresa [Consultado el 24/07/2017]: http://www.enresa.es/esp/inicio/actividades-y-proyectos/gestion-de-residuos-de-instalaciones-radiactivas

The IAEA Online Information Resource for Radioactive Waste Management. [Consultado el 25/07/2017]: https://newmdb.iaea.org/profiles.aspx?ByCountry=ES

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Desde sonetos de Shakespeare hasta GIFs animados : la revolución de almacenar información en el ADN.

 ¿Alguna vez te has quedado sin espacio de almacenamiento en tu computador o Smartphone?. Lo más seguro es que la respuesta a la anterior pregunta sea sí,  lo cual no es sorprendente. Cada día miles de datos son generados a una velocidad tan alta que su almacenamiento se ha convertido en un nuevo reto.  Si bien es cierto que los sistemas de almacenamiento de información han ido evolucionando poco a poco (no se necesita ser muy viejo para recordar el cambio de disquetes a CD-ROMs y de estos últimos a USB flash drives), también es evidente que la demanda por espacio de almacenamiento de datos avanza a un paso acelerado.

Aglomerado

Viejas y nuevas formas de almacenar información (Fuente: FreeImages)

Motivados por esta demanda de almacenamiento, un grupo de investigadores han propuesto que el ADN podría ser utilizado para el almacenamiento de todo tipo de datos. Si bien descabellada al principio, esta idea ha ido tomando fuerza.  El avance en las técnicas de síntesis, secuenciación y manipulación del ADN, están haciendo que hoy sea una realidad utilizar esta pequeña molécula química para almacenar información; y por qué no, si a pesar de su reducido tamaño, esta molécula ha albergado por millones de años toda la información genética necesaria para que organismos complejos sobrevivan.

La idea de utilizar el ADN para almacenar información comenzó a materializarse con el trabajo de Leonard Adleman, matemático de la Universidad del Sur de California quien en 1994 publicó un trabajo en el cual el ADN era utilizado para almacenar datos y resolver un problema matemático, dando origen a lo que ha sido denominado como DNA computing.

A principios del año 2013 la utilización del ADN para almacenar información fue comprobada por Nick Goldman y colaboradores, quienes fueron capaces de almacenar y recuperar información almacenada en el ADN, dentro de la cual se encontraba 154 sonetos de Shakespeare, el discurso completo de Martin Luther King “I have a dream” y el histórico paper de Watson & Crick en el que describen la estructura del ADN. Según declaraciones de los investigadores al periódico ingles The Guardian:

 Un gramo de ADN puede albergar mucha más información que un millón de CDs.

Como era de esperar diferentes compañías no tardaron en mostrar su interés por este revolucionario descubrimiento. Microsoft en asocio con investigadores de la Universidad de Washington, iniciaron un ambiciosos proyecto para almacenar información en el ADN, el cual es resumido en el video que aparece a continuación:

Como resultado de esta alianza entre Microsoft e investigadores, en enero de 2016 se anunció que fue  posible almacenar imágenes en el ADN y recuperarlas. Sin embargo, su logro fue opacado este año por Seth L. Shipman y colaboradores quienes dieron un paso más allá, logrando almacenar un GIF animado (película) en el ADN de bacterias E.coli y recuperarlo.

Gracias a la revolucionaria tecnología de CRISPR/Cas9, estos investigadores fueron capaces de codificar en el ADN, pixeles de imágenes en blanco y negro y una película corta (adaptación de la película Human and Animal Locomotion de Eadweard Muybridge), en los genomas de una población de bacterias vivas. Con esto, los investigadores lograron optimizar este sistema de almacenamiento de información en el ADN, minimizando las limitaciones técnicas que presentaba. Quizás la mejor forma para poder entenderlo es viendo el siguiente video:

 

La ambición de este equipo de trabajo no acaba aquí, según declaraciones a diferentes medios este trabajo abre la puerta para hacer de las bacterias “grabadoras” capaces de almacenar información en su ADN de todo su entorno.  Por tanto, no podemos dejar de seguirle la pista a este grupo de investigadores quienes han sido capaces de lograr avances que parecen salidos de una película de ciencia ficción.

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Del abandono a la invasión. Mascotas exóticas que amenazan la biodiversidad

por Paloma Goñi Oliver

Galápago de Florida o tortuga de orejas rojas, especie originaria del sureste de Estados Unidos y noroeste de México y considerada una de las cien especies más invasoras del mundo. Foto: Brent Myers
Galápago de Florida o tortuga de orejas rojas, especie originaria del sureste de Estados Unidos y noroeste de México y considerada una de las cien especies más invasoras del mundo.
Foto: Brent Myers

-¡Quiero una mascota!- repitió Carlos enfurruñado por quinta vez esa semana. Laura suspiró contrariada. Nunca le había gustado la idea de tener animales en casa. ¡No quería ni imaginarse el trabajo que le daría tener un perro correteando por su salón y ensuciando todo! También sabía la ilusión que le hacía a Carlos, y lo bien que le iría tener la responsabilidad de cuidar un animal. ¡Además era tan cariñoso cuando jugaba con el perro de su vecino Luis! Laura miró a su hijo resignada y recordó lo monas que eran esas tortuguitas pequeñas de orejas rojas que habían visto juntos en la tienda de animales de la esquina. Podría ser la solución perfecta: seguramente no vivirían más de seis meses y harían tan feliz a Carlos por su cumpleaños… Lo que Laura no sabía es que esa pequeña tortuguita era un galápago de Florida, un animal que puede llegar a vivir varias décadas y a medir más de 40 cm.

Un par de años después, Laura, harta ya de todos los cuidados que requería la que otrora fuera una pequeña mascota — y a la que hacía tiempo que Carlos había dejado de prestar atención —, decidió liberarla donde consideró que tendría un hogar mejor: el estanque de la estación de Atocha de Madrid. Había agua, plantas, ¡y muchas otras tortugas vivían allí!

Tortugas esperando el tren

La historia de Laura es ficticia, pero no lo es el destino de cientos de tortugas abandonadas que desde hace años han ido conquistando el que en su día fue simplemente un estanque ornamental en la estación de Atocha, y que hoy ha pasado a llamarse popularmente “el estanque de las tortugas”. Aunque los responsables de la estación contrataron un veterinario y trataron de cuidar a las nuevas reinas del estanque, nunca ha llegado a ser un lugar óptimo para ellas: enferman, mueren, se atacan unas a otras… Finalmente, el pasado septiembre, ADIF (Administración de Infraestructuras Ferroviarias) y el ayuntamiento de Navas del Rey firmaron un acuerdo para la creación de unas instalaciones adecuadas en el Centro de Fauna y Naturaleza José Peña de dicha localidad, y el posterior traslado de estas pequeñas invasoras.

Tortugas abandonadas en el estanque del Jardín Tropical de la estación de Atocha de Madrid. Foto: Barry Hoggard
Tortugas abandonadas en el estanque del Jardín Tropical de la estación de Atocha de Madrid.
Foto: Barry Hoggard

Ni el estanque de Atocha es el único lugar de abandono, ni los galápagos de Florida, la única especie exótica abandonada. “Ha habido muchas modas. Hubo un momento en el que todo el mundo quería tener erizos africanos en España.” – explica Sara Goñi Martínez, veterinaria especializada en animales exóticos –. “En el caso del galápago de Florida, estuvieron muy de moda a pesar de que a partir de 1997 se prohibió su importación, ya que es una de las cien especies más invasoras del mundo. Son animales que viven muchos años y que se convierten en tortugas de un tamaño considerable. Pero la gente no era consciente de esto hasta que la tortuga ya casi no cabía en casa. Cuando ya no las podían cuidar, las soltaban en lagos, lo que creó un impacto ambiental en la biodiversidad en España muy preocupante.”

La amenaza de las especies invasoras

El abandono de mascotas ya es en sí un grave problema, pero el tema se complica todavía más en el caso de que sean exóticas, es decir, naturales de otros hábitats. Muchas de estas especies se comportan como especies invasoras y suponen una amenaza para la biodiversidad del hábitat que los acoge.

“Una especie exótica invasora es una especie que se introduce en un ecosistema o en un hábitat natural, y actúa como un agente de cambio que amenaza a la biodiversidad biológica nativa, ya sea porque tiene un comportamiento invasor o por su riesgo de contaminación genética. El Ministerio de Agricultura, Pesca, Alimentación y Medio Ambiente (MAPAMA) tiene una lista de especies exóticas invasoras  incluyendo todo tipo de plantas y animales. Otro ejemplo muy común en España es el cangrejo americano — aclara Sara.

El éxito o fracaso de la invasión va a depender tanto de la capacidad de la especie introducida para adaptarse a un hábitat extraño, como de la capacidad de las especies nativas para resistir la presencia del invasor. En general, las especies que se convierten en invasoras son capaces de adaptarse a numerosos y diversos hábitats. Un importante factor para su propagación es que suelen carecer de enemigos en la fauna nativa. Además suelen ser especies que tienen muchas crías a las que prestan pocos cuidados.

“La introducción de especies exóticas constituye, tras la pérdida de su hábitat, la segunda causa de amenaza a la biodiversidad global”, afirmaba el ecólogo David Wilcove ya en 1998. Actualmente las especies exóticas invasoras son una de las mayores preocupaciones ecológicas a nivel global. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) es una organización clave en la protección de la biodiversidad y la preservación de la fauna y flora nativas.

Tortugas autóctonas en peligro de extinción

En España, el abandono del galápago de Florida en lagos y ríos ha puesto en claro peligro la existencia de las dos especies de tortugas autóctonas: el galápago leproso y el galápago europeo.

Estas dos especies se encuentran amenazadas por diversos factores. Uno de los más importantes es la pérdida de su hábitat natural, tanto por destrucción directa, como por contaminación. Pero la introducción en su hábitat del galápago de Florida, un competidor mucho más voraz y resistente, también ha contribuido firmemente a la disminución de su población.

Galápago europeo, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.   Foto: Wolfgang Simlinger.
Galápago europeo, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.
Foto: Wolfgang Simlinger.

El galápago de Florida se ha adaptado muy bien a nuestro clima. Además de diversos factores relacionados con su morfología y ecología, otro de los motivos que explican su gran habilidad adaptativa es su procedencia de un medio mucho más competitivo. En Norteamérica, de donde es originaria, está adaptada para competir y convivir con muchas otras especies de galápagos. Sin embargo, en toda la península ibérica solo hay dos especies de tortugas autóctonas, por lo que estas no han necesitado desarrollar tanto sus habilidades competitivas.

Ante la presencia del galápago de Florida, el galápago leproso trata de evitar el contacto, y se retira a hábitats más pobres, dejando a la invasora reinar en su antiguo hogar, explica la bióloga Nuria Polo Cavia en su tesis doctoral sobre la competencia entre ambas especies.

Galápago leproso, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.   Foto: Bernard Dupont
Galápago leproso, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.
Foto: Bernard Dupont

Concienciar para la tenencia responsable

“Todo esto viene del desconocimiento de quien empieza a tener esas mascotas. Por eso, lo más importante es tratar de educar a la población de una tenencia responsable de animales de compañía. Pero se debe aplicar a todo: desde perro y gato hasta cualquier animal exótico.” — concluye Sara.

Desde 2013, las especies invasoras tienen que estar debidamente censadas y no pueden ser comercializadas ni cedidas. Comunidades como Aragón se empiezan a hacer cargo de esta problemática, y además de montar campañas de divulgación para concienciar a la población, también se hacen cargo de algunas de las especies más invasoras, como el galápago de Florida.

Mientras, la tortuga de Laura sigue habitando el estanque de la estación de Atocha, esperando, tal vez, ese tren que la lleve a un nuevo hogar más idóneo para ella.

 

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