Nuevos avances para prevenir la transmisión de Chagas durante el embarazo

por Paloma Goñi Oliver

transmisión de Chagas durante el embarazo

Un estudio liderado por científicos del Instituto de Parasitología y Biomedicina “López Neyra” de Granada ha demostrado que la regulación del sistema inmune durante el embarazo puede prevenir la transmisión del mal de Chagas al feto. Esta patología es un importante problema de salud pública que solo en España afecta a unas 50.000 personas y a entre 6 y 7 millones en todo el mundo. Está causada por el parásito Trypanosoma cruzi, y una de sus vías de transmisión más importante y difícil de controlar es la que se produce de madre a hijo durante el embarazo.

En este trabajo utilizaron técnicas in vivo, analizando tanto ratonas gestantes sanas como infectadas con T. cruzi. Observaron que si el sistema inmunológico de la madre no detecta al parásito y, por tanto, no es consciente de la infección, se produce la inmunosupresión habitual que ocurre durante el embarazo para evitar el rechazo hacia el feto. Esta disminución de la actividad del sistema inmune favorece la transmisión del parásito al feto. Sin embargo, si el sistema inmune detecta la infección, se produce un equilibrio en su actividad para que sea capaz tanto de combatir al parásito como de tolerar al feto. Si se da este último caso, el contagio de la enfermedad se previene en un 60%.

Esta investigación abre la puerta a nuevos avances que permitan predecir el riesgo de transmisión del parásito durante el embarazo y frenar la expansión de esta grave enfermedad que la ciencia y la medicina llevan más de 100 años tratando de controlar.

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To Eat or not to Eat?: Transgenic Food

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Mercurio en sangre, la amenaza de los océanos

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Por Javier Fernández Lozano

@JavierFdezLozan

 

Pese a su toxicidad, el uso del mercurio y la contaminación que provoca en el medio ambiente no han dejado de aumentar

El mercurio (Hg) es un metal líquido bajo condiciones atmosféricas estables. Utilizado desde la antigüedad para la producción de amalgamas con otros metales, como el oro o la plata, hasta hace relativamente pocos años ha estado presente en nuestros hogares en bombillas y termómetros.

Las pilas que contienen mercurio se utilizan todavía hoy en numerosas aplicaciones tecnológicas, como las pilas de botón para relojes y las más grandes para toda una diversidad de aplicaciones.
Las pilas que contienen mercurio se utilizan todavía hoy en numerosas aplicaciones tecnológicas, como las pilas de botón para relojes y las más grandes para toda una diversidad de aplicaciones

Por su elevada toxicidad, al ser fácilmente absorbido por la piel y las mucosas o inhalado cuando se presenta en estado gaseoso, constituye una amenaza para el ser humano y el medio natural que le rodea. Presenta una potente neurotoxicidad y afecta a la capacidad cognitiva de los niños en edad de desarrollo, y es uno de los principales agentes cancerígenos conocidos.

La presencia de mercurio en el medio está vinculada principalmente a la actividad minera, aunque existen otras fuentes como la transformación de carbón en centrales termoeléctricas o la producción de cloro en plantas químicas. Estos residuos se vierten a la atmósfera y se acumulan en el agua de mares y océanos de todo el planeta. Sin embargo, algunos compuestos de mercurio pueden ser absorbidos por las algas y el microplácton pasando así a los eslabones superiores de la cadena trófica, en lo que se denomina biomagnificación. Mediante este proceso se produce un aumento de la concentración de este metal pesado en los peces con mayor volumen, aquellos que requieren de un mayor consumo de algas y otros peces para alimentarse.

Debido al peligro que presenta para la población, especialmente niños, más propensos a los efectos neurotóxicos del mercurio, la Organización Mundial de la Salud recomienda evitar un consumo continuado de pescados de grandes dimensiones, como el atún o el pez espada, en los cuales estas concentraciones son más elevadas, y que podrían poner en riesgo la salud humana.

REFERENCIAS

Eroski Consumer. Nuevos niveles de mercurio en alimentos. [Consultado el 25/07/2017]:http://www.consumer.es/seguridad-alimentaria/sociedad-y-consumo/2013/01/10/215286.php

Organización Mundial de la Salud. El mercurio y la salud. [Consultado el 25/07/2017]: http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs361/es/

Wikipedia. Bioacumulación. [Consultado el 25/07/2017]: https://es.wikipedia.org/wiki/Bioacumulaci%C3%B3n

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Almacenes nucleares ¿problemas u oportunidades?

1Por Javier Fernández Lozano

@JavierFdezLozano

 

España cuenta con 7 reactores nucleares que generan una quinta parte de nuestra electricidad

A pesar de que el primer reactor nuclear está operativo desde 1968, no fue hasta 1999 cuando se estableció el primer plan de residuos radioactivos. Teniendo en cuenta que el periodo de vida de una planta nuclear alcanza los 40 años de vida útil, se crea la necesidad de albergar los casi 200.000 metros cúbicos de desechos de baja e intermedia radioactividad que generan nuestras centrales.

A mediados de 2006 el parlamento aprobó el 6º Plan de Residuos Radioactivos incluyendo una proposición para desarrollar un Almacén Temporal Centralizado (ATC), donde se albergarían durante un periodo de 100 años un total de 2.600 m3 de residuos de media actividad y 12 m3 de alta actividad radioactiva. Entre los lugares propuestos en 2011 por el Ministerio de Industria se encontraban Zarra (Valencia), Ascó (Tarragona), Yebra (Guadalajara) y Villar de Cañas (Cuenca), siendo este último el seleccionado. Su construcción permitirá reducir costes de almacenamiento y transporte de los materiales radioactivos que, hasta ahora, eran enviados a otros países de la Unión Europea, como Francia, con un coste de 65.000 euros al día por su procesamiento.

Aunque la reducción de gastos en el tratamiento de productos procedentes de las nucleares pueda ser un importante aliciente para España, el problema de los residuos que generan es global. Mantener abiertas las centrales supone contar con almacenes de residuos. Una buena planificación en el diseño del ATC permitirá proporcionar seguridad en el almacenamiento de restos nucleares y eliminar los gastos de gestión de estos productos, que hoy constituyen un pequeño porcentaje de nuestra factura eléctrica.

REFERENCIAS

Enresa [Consultado el 24/07/2017]: http://www.enresa.es/esp/inicio/actividades-y-proyectos/gestion-de-residuos-de-instalaciones-radiactivas

The IAEA Online Information Resource for Radioactive Waste Management. [Consultado el 25/07/2017]: https://newmdb.iaea.org/profiles.aspx?ByCountry=ES

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Desde sonetos de Shakespeare hasta GIFs animados : la revolución de almacenar información en el ADN.

 ¿Alguna vez te has quedado sin espacio de almacenamiento en tu computador o Smartphone?. Lo más seguro es que la respuesta a la anterior pregunta sea sí,  lo cual no es sorprendente. Cada día miles de datos son generados a una velocidad tan alta que su almacenamiento se ha convertido en un nuevo reto.  Si bien es cierto que los sistemas de almacenamiento de información han ido evolucionando poco a poco (no se necesita ser muy viejo para recordar el cambio de disquetes a CD-ROMs y de estos últimos a USB flash drives), también es evidente que la demanda por espacio de almacenamiento de datos avanza a un paso acelerado.

Aglomerado

Viejas y nuevas formas de almacenar información (Fuente: FreeImages)

Motivados por esta demanda de almacenamiento, un grupo de investigadores han propuesto que el ADN podría ser utilizado para el almacenamiento de todo tipo de datos. Si bien descabellada al principio, esta idea ha ido tomando fuerza.  El avance en las técnicas de síntesis, secuenciación y manipulación del ADN, están haciendo que hoy sea una realidad utilizar esta pequeña molécula química para almacenar información; y por qué no, si a pesar de su reducido tamaño, esta molécula ha albergado por millones de años toda la información genética necesaria para que organismos complejos sobrevivan.

La idea de utilizar el ADN para almacenar información comenzó a materializarse con el trabajo de Leonard Adleman, matemático de la Universidad del Sur de California quien en 1994 publicó un trabajo en el cual el ADN era utilizado para almacenar datos y resolver un problema matemático, dando origen a lo que ha sido denominado como DNA computing.

A principios del año 2013 la utilización del ADN para almacenar información fue comprobada por Nick Goldman y colaboradores, quienes fueron capaces de almacenar y recuperar información almacenada en el ADN, dentro de la cual se encontraba 154 sonetos de Shakespeare, el discurso completo de Martin Luther King “I have a dream” y el histórico paper de Watson & Crick en el que describen la estructura del ADN. Según declaraciones de los investigadores al periódico ingles The Guardian:

 Un gramo de ADN puede albergar mucha más información que un millón de CDs.

Como era de esperar diferentes compañías no tardaron en mostrar su interés por este revolucionario descubrimiento. Microsoft en asocio con investigadores de la Universidad de Washington, iniciaron un ambiciosos proyecto para almacenar información en el ADN, el cual es resumido en el video que aparece a continuación:

Como resultado de esta alianza entre Microsoft e investigadores, en enero de 2016 se anunció que fue  posible almacenar imágenes en el ADN y recuperarlas. Sin embargo, su logro fue opacado este año por Seth L. Shipman y colaboradores quienes dieron un paso más allá, logrando almacenar un GIF animado (película) en el ADN de bacterias E.coli y recuperarlo.

Gracias a la revolucionaria tecnología de CRISPR/Cas9, estos investigadores fueron capaces de codificar en el ADN, pixeles de imágenes en blanco y negro y una película corta (adaptación de la película Human and Animal Locomotion de Eadweard Muybridge), en los genomas de una población de bacterias vivas. Con esto, los investigadores lograron optimizar este sistema de almacenamiento de información en el ADN, minimizando las limitaciones técnicas que presentaba. Quizás la mejor forma para poder entenderlo es viendo el siguiente video:

 

La ambición de este equipo de trabajo no acaba aquí, según declaraciones a diferentes medios este trabajo abre la puerta para hacer de las bacterias “grabadoras” capaces de almacenar información en su ADN de todo su entorno.  Por tanto, no podemos dejar de seguirle la pista a este grupo de investigadores quienes han sido capaces de lograr avances que parecen salidos de una película de ciencia ficción.

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Del abandono a la invasión. Mascotas exóticas que amenazan la biodiversidad

por Paloma Goñi Oliver

Galápago de Florida o tortuga de orejas rojas, especie originaria del sureste de Estados Unidos y noroeste de México y considerada una de las cien especies más invasoras del mundo. Foto: Brent Myers
Galápago de Florida o tortuga de orejas rojas, especie originaria del sureste de Estados Unidos y noroeste de México y considerada una de las cien especies más invasoras del mundo.
Foto: Brent Myers

-¡Quiero una mascota!- repitió Carlos enfurruñado por quinta vez esa semana. Laura suspiró contrariada. Nunca le había gustado la idea de tener animales en casa. ¡No quería ni imaginarse el trabajo que le daría tener un perro correteando por su salón y ensuciando todo! También sabía la ilusión que le hacía a Carlos, y lo bien que le iría tener la responsabilidad de cuidar un animal. ¡Además era tan cariñoso cuando jugaba con el perro de su vecino Luis! Laura miró a su hijo resignada y recordó lo monas que eran esas tortuguitas pequeñas de orejas rojas que habían visto juntos en la tienda de animales de la esquina. Podría ser la solución perfecta: seguramente no vivirían más de seis meses y harían tan feliz a Carlos por su cumpleaños… Lo que Laura no sabía es que esa pequeña tortuguita era un galápago de Florida, un animal que puede llegar a vivir varias décadas y a medir más de 40 cm.

Un par de años después, Laura, harta ya de todos los cuidados que requería la que otrora fuera una pequeña mascota — y a la que hacía tiempo que Carlos había dejado de prestar atención —, decidió liberarla donde consideró que tendría un hogar mejor: el estanque de la estación de Atocha de Madrid. Había agua, plantas, ¡y muchas otras tortugas vivían allí!

Tortugas esperando el tren

La historia de Laura es ficticia, pero no lo es el destino de cientos de tortugas abandonadas que desde hace años han ido conquistando el que en su día fue simplemente un estanque ornamental en la estación de Atocha, y que hoy ha pasado a llamarse popularmente “el estanque de las tortugas”. Aunque los responsables de la estación contrataron un veterinario y trataron de cuidar a las nuevas reinas del estanque, nunca ha llegado a ser un lugar óptimo para ellas: enferman, mueren, se atacan unas a otras… Finalmente, el pasado septiembre, ADIF (Administración de Infraestructuras Ferroviarias) y el ayuntamiento de Navas del Rey firmaron un acuerdo para la creación de unas instalaciones adecuadas en el Centro de Fauna y Naturaleza José Peña de dicha localidad, y el posterior traslado de estas pequeñas invasoras.

Tortugas abandonadas en el estanque del Jardín Tropical de la estación de Atocha de Madrid. Foto: Barry Hoggard
Tortugas abandonadas en el estanque del Jardín Tropical de la estación de Atocha de Madrid.
Foto: Barry Hoggard

Ni el estanque de Atocha es el único lugar de abandono, ni los galápagos de Florida, la única especie exótica abandonada. “Ha habido muchas modas. Hubo un momento en el que todo el mundo quería tener erizos africanos en España.” – explica Sara Goñi Martínez, veterinaria especializada en animales exóticos –. “En el caso del galápago de Florida, estuvieron muy de moda a pesar de que a partir de 1997 se prohibió su importación, ya que es una de las cien especies más invasoras del mundo. Son animales que viven muchos años y que se convierten en tortugas de un tamaño considerable. Pero la gente no era consciente de esto hasta que la tortuga ya casi no cabía en casa. Cuando ya no las podían cuidar, las soltaban en lagos, lo que creó un impacto ambiental en la biodiversidad en España muy preocupante.”

La amenaza de las especies invasoras

El abandono de mascotas ya es en sí un grave problema, pero el tema se complica todavía más en el caso de que sean exóticas, es decir, naturales de otros hábitats. Muchas de estas especies se comportan como especies invasoras y suponen una amenaza para la biodiversidad del hábitat que los acoge.

“Una especie exótica invasora es una especie que se introduce en un ecosistema o en un hábitat natural, y actúa como un agente de cambio que amenaza a la biodiversidad biológica nativa, ya sea porque tiene un comportamiento invasor o por su riesgo de contaminación genética. El Ministerio de Agricultura, Pesca, Alimentación y Medio Ambiente (MAPAMA) tiene una lista de especies exóticas invasoras  incluyendo todo tipo de plantas y animales. Otro ejemplo muy común en España es el cangrejo americano — aclara Sara.

El éxito o fracaso de la invasión va a depender tanto de la capacidad de la especie introducida para adaptarse a un hábitat extraño, como de la capacidad de las especies nativas para resistir la presencia del invasor. En general, las especies que se convierten en invasoras son capaces de adaptarse a numerosos y diversos hábitats. Un importante factor para su propagación es que suelen carecer de enemigos en la fauna nativa. Además suelen ser especies que tienen muchas crías a las que prestan pocos cuidados.

“La introducción de especies exóticas constituye, tras la pérdida de su hábitat, la segunda causa de amenaza a la biodiversidad global”, afirmaba el ecólogo David Wilcove ya en 1998. Actualmente las especies exóticas invasoras son una de las mayores preocupaciones ecológicas a nivel global. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) es una organización clave en la protección de la biodiversidad y la preservación de la fauna y flora nativas.

Tortugas autóctonas en peligro de extinción

En España, el abandono del galápago de Florida en lagos y ríos ha puesto en claro peligro la existencia de las dos especies de tortugas autóctonas: el galápago leproso y el galápago europeo.

Estas dos especies se encuentran amenazadas por diversos factores. Uno de los más importantes es la pérdida de su hábitat natural, tanto por destrucción directa, como por contaminación. Pero la introducción en su hábitat del galápago de Florida, un competidor mucho más voraz y resistente, también ha contribuido firmemente a la disminución de su población.

Galápago europeo, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.   Foto: Wolfgang Simlinger.
Galápago europeo, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.
Foto: Wolfgang Simlinger.

El galápago de Florida se ha adaptado muy bien a nuestro clima. Además de diversos factores relacionados con su morfología y ecología, otro de los motivos que explican su gran habilidad adaptativa es su procedencia de un medio mucho más competitivo. En Norteamérica, de donde es originaria, está adaptada para competir y convivir con muchas otras especies de galápagos. Sin embargo, en toda la península ibérica solo hay dos especies de tortugas autóctonas, por lo que estas no han necesitado desarrollar tanto sus habilidades competitivas.

Ante la presencia del galápago de Florida, el galápago leproso trata de evitar el contacto, y se retira a hábitats más pobres, dejando a la invasora reinar en su antiguo hogar, explica la bióloga Nuria Polo Cavia en su tesis doctoral sobre la competencia entre ambas especies.

Galápago leproso, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.   Foto: Bernard Dupont
Galápago leproso, una de las dos especies de tortugas autóctonas que habitan la península ibérica.
Foto: Bernard Dupont

Concienciar para la tenencia responsable

“Todo esto viene del desconocimiento de quien empieza a tener esas mascotas. Por eso, lo más importante es tratar de educar a la población de una tenencia responsable de animales de compañía. Pero se debe aplicar a todo: desde perro y gato hasta cualquier animal exótico.” — concluye Sara.

Desde 2013, las especies invasoras tienen que estar debidamente censadas y no pueden ser comercializadas ni cedidas. Comunidades como Aragón se empiezan a hacer cargo de esta problemática, y además de montar campañas de divulgación para concienciar a la población, también se hacen cargo de algunas de las especies más invasoras, como el galápago de Florida.

Mientras, la tortuga de Laura sigue habitando el estanque de la estación de Atocha, esperando, tal vez, ese tren que la lleve a un nuevo hogar más idóneo para ella.

 

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La parpusa de Madrid

Por Gema Valera Vázquez  | 10/08/2017

 

Se llama parpusa a la gorra del madrileño traje de chulapo, y así se viste la ciudad durante buena parte del año, y no solo para la verbena de San Isidro. Pero es que lo que en realidad tiene Madrid en el cielo no es una boina, como algunos lo quieren llamar, se conoce como smog fotoquímico, ¿y sabes lo que es? Contaminación, mucha contaminación acumulada, especialmente en noches despejadas de invierno, por falta de circulación e intercambio de aire con niveles más altos de la atmósfera.

VÍDEO | Así se forma el smog fotoquímico de Madrid (RTVE1)
VÍDEO | Así se forma el smog fotoquímico de Madrid (RTVE1)

Un estudio llevado a cabo por la casa Siemens señala que más de un 40% de la contaminación del cielo de Madrid se produce por la actividad del transporte, cuyas emisiones de gases invernadero, principalmente CO2 y NO, diezman la calidad del aire, acumulándose hasta niveles de alarma que fuerzan a activar el  protocolo de contaminación.

En lo que llevamos de 2017 Madrid ha activado el protocolo los días 10 y 11 de marzo, por registrarse niveles de NO2 por encima de 200 μg/m3 (fruto de la oxidación del NO en la atmósfera). Desde su implantación en enero de 2016 solo se ha llegado al escenario 3 en una ocasión.

Esto son buenas noticias, ya que refleja que las medidas que se están tomando a cabo desde el Ayuntamiento de Madrid están teniendo un impacto positivo en la reducción de la contaminación, como nos muestra el siguiente gráfico:

 

Niveles de NO2 en el cielo de Madrid desde 2004 (Ayuntamiento de Madrid
Niveles de NO2 en el cielo de Madrid desde 2004 (Ayuntamiento de Madrid)

Algunas de estas medidas son la transformación de barrios en Áreas de Prioridad Residencial (APR) con tráfico limitado o total peatonalización, la prioridad a vehículos eléctricos e híbridos, el fomento del uso de la bicicleta o la transición de los combustibles fósiles a las energías renovables.

Preferimos un Madrid castizo pero sin parpusa, en eso estamos todos de acuerdo.

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Antropoceno, la Edad del Plástico

Por Gema Valera Vázquez | 08/08/2017

 

Tienes 30 segundos para mirar a tu alrededor y hacer una lista de los materiales con los que están hechos los objetos que te rodean.

cronometro

¿Lo tienes? ¿Cuántas veces anotaste plástico? Probablemente más que cualquier otro material, y seguramente no te ha cogido por sorpresa.

Se dice que en el futuro, el plástico integrado en los estratos del suelo servirá como marcador geológico para distinguir nuestra era, el Antropoceno.

Y es que desde que en 1950 comenzamos a producir plástico a gran escala, no hemos hecho sino aumentar cada vez más su uso: ¿Puedes imaginar 8300 millones de toneladas? Es aproximadamente la cantidad de plástico que la Humanidad ha producido desde aquellos años 50, según un estudio publicado en la revista Science. A este ritmo, en 2050 viviremos sobre una montaña de vertidos plásticos de 12000 millones de toneladas, dice el mismo estudio.

Explanada cubierta de residuos tras un festival en Alemania (Pixabay)
Explanada cubierta de residuos tras un festival en Alemania (Pixabay)

Lo encontramos en casi cualquier producto y en infinidad de formas: Poliuretano, polietileno, polipropileno, resinas, fibras y un largo etcétera; y todos tienen algo en común: durabilidad y resistencia.

Preguntemos a un fabricante de recipientes alimentarios (por poner un ejemplo de negocio) qué opina de un material extraordinariamente versátil y de bajo coste que además posee esas dos cualidades. Puestos en sus zapatos es fácil entender por qué se ha convertido en el material estrella.

El problema es que el plástico producido, en algún momento es desechado como basura, y lo hacemos de 3 formas: 1) lo reciclamos para transformarlo en un material secundario, 2) lo incineramos o 3) lo acumulamos en montañas de desechos.

Las dos primeras son muy costosas energéticamente. El reciclaje, además, solo retrasa la acumulación de desechos sin aliviar la sobreproducción, porque la industria no ajusta su producción en base al material reciclado. La incineración es altamente contaminante a no ser que se usen plantas incineradoras de alta seguridad. Y la tercera opción es dañina por definición.

Se podría decir que no hay solución buena para los desechos plásticos, y la que hay, pasa por reducir al máximo su uso y fomentar el empleo de materiales biodegradables.

¿Empezamos?

Ver también: cover

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El Desacuerdo de París

Por Gema Valera Vázquez  | 07/08/2017

 

El 2 de agosto se cumplían 2 meses de la retirada de Estados Unidos del Acuerdo de París. Un acuerdo que se redactó entre el 30 de noviembre y el 11 de diciembre de 2015, y en el cual, de forma histórica, firmaron 195 países.

Todos los firmantes se comprometían por ley a poner en marcha acciones para cumplir una serie de objetivos que persiguen la remisión del cambio climático. El objetivo principal consiste en limitar, para el año 2100, a +1,5ºC el calentamiento global con respecto a la temperatura pre Revolución Industrial de 1750.

VÍDEO | Donald Trump anuncia la retirada de EEUU del Acuerdo de París (TheGuardian)
VÍDEO | Donald Trump anuncia la retirada de EEUU del Acuerdo de París (TheGuardian)

Con la retirada de EEUU, los acuerdistas quedaron consternados. Si lograr los objetivos con EEUU de su parte era un desafío, con su caída parecía poco menos que imposible. No olvidemos que son los principales emisores de gases invernadero (con un 15% del total de emisión) seguidos por China. Además habría que prescindir de su contribución económica para ayudar a países subdesarrollados a implementar mejoras que condujeran al mundo entero a alcanzar los objetivos, y que estaba contemplada en el acuerdo.

Sin embargo, algunos expertos han manifestado su escepticismo, opinando que con EEUU y sin ellos, el Acuerdo de París es una utopía, y que solo un cambio drástico a energías renovables y la retirada masiva del CO2 de la atmósfera, podrá dejarnos en una posición próxima a la que se espera llegar con el acuerdo.

Otro estudio publicado recientemente, apunta que solo tenemos un 5% de posibilidades de cumplirlo.

Cartel de una protesta por el cambio climático (Pixabay)
Cartel en una protesta por el cambio climático (Pixabay)

De cualquier modo, no hay razón para perder la esperanza. Se prevé que para el año 2020 las energías renovables serán la opción más barata, y que EEUU cumplirá con el objetivo del 2100 incluso fuera del acuerdo, ya que ellos también se sumarán a las energías verdes, aunque sea solo por ahorrar dinero.

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Ana Sotres “Las bacterias nos permiten limpiar aguas residuales y generar bioelectricidad al mismo tiempo”

Publicado por Gema Valera Vázquez
03/08/2017

 

Ana Sotres en su laboratorio en IRENA (León)
Ana Sotres en su laboratorio en IRENA (León)

Ana Sotres (Asturias, 1982) es Doctora en Ingeniería Ambiental por la Universidad Politécnica de Cataluña. Trabaja en IRENA, a las afueras de León, pero le gusta ir a pie, es el mejor momento del día para oxigenar el cerebro, y las mejores ideas a veces aparecen caminando. Desde que por casualidad llegó a sus manos una tesis doctoral que le descubrió que existían formas de generar energía verde aprovechando reacciones naturales de ciertas bacterias, lo tuvo claro: quería dedicarse a mejorar el rendimiento de las llamadas pilas biológicas, para poder utilizarlas a gran escala y aliviar el problema al que nos enfrentamos de agotamiento de energías fósiles.

Probablemente pocos de nuestros lectores han escuchado hablar sobre las pilas biológicas. ¿Cuál es el principio fundamental de estas pilas?
Se parecen a una pila convencional. Son un tipo de reactores con dos cámaras de diferente carga, un ánodo (negativo) y un cátodo (positivo), separados por una membrana. Estas cámaras están conectadas por una resistencia externa, como si fuera un circuito eléctrico. En el ánodo las bacterias degradan materia orgánica, y esta descomposición produce C02, protones y electrones, los cuales circulan por el circuito eléctrico hacia el cátodo, produciendo bioelectricidad y agua.

Es fabuloso pensar que si a estas bacterias se les da de comer los residuos orgánicos contenidos en aguas residuales, generan energía y limpian el agua. ¿Qué uso se le puede dar al agua?
Principalmente para riego. Las bacterias eliminan la carga orgánica que en altas concentraciones es contaminante; pero en ningún caso es agua potable, porque no va a ajustarse a los valores que establece la normativa, y porque el proceso de potabilización del agua es totalmente diferente. No sirve con eliminar la materia orgánica, tiene muchos más pasos como la desinfección para acabar con microorganismos patógenos.

La cantidad de energía que hoy por hoy podéis obtener con una biopila, ¿es suficiente como para hacer funcionar algún aparato de bajo coste energético como una bombilla LED?
Depende del tamaño de los reactores y materiales que utilices. Hay equipos que sí consiguen encender una bombilla o mover un ventilador pequeñito.

Entonces, ¿cuántas bacterias necesito para cargar mi teléfono móvil?
No creo que sea cuestión de cuántas sino de cuáles. Hay un tipo de microorganismos llamados exoelectrogénicos que pueden producir grandes cantidades de energía eléctrica.

¿Estamos cerca de aplicar las biopilas a gran escala?
Se están intentando hacer cosas, pero aún queda. Hay plantas piloto en Australia, en EEUU y en Bélgica, pero no sé en qué fase se encuentran. Lo que sí es cierto es que al ritmo que avanza la ciencia, y la cantidad de grupos de investigación detrás de esta tecnología, seguro que el futuro está más cerca de lo que pensamos.

Se tiende a asociar bacteria con peligro para la salud, ¿qué decimos a nuestros lectores para que se tranquilicen y no se muestren escépticos ante el uso de bacterias en Bioingeniería?
¡Que sin bacterias no podríamos vivir! Habitan nuestro cuerpo, gracias a ellas bebemos vino y comemos pan. Y además las podemos utilizar para descontaminar suelos, limpiar las playas de vertidos y ayudarnos a conseguir biocombustible. Todos los procesos biotecnológicos de los que nos beneficiamos están llevados a cabo por bacterias, un ejemplo cercano son las depuradoras de agua de las ciudades.

¿En casa también cuidas el medio ambiente?
Intento hacerlo, pero hay muchas cosas que no hago bien del todo y a veces me frustro, porque controlar todo es imposible: lo que comemos, los envases que generamos, la energía que consumimos, los contaminantes que se generan en cada prenda que usamos… la lista puede ser demasiado larga.

Ana, ¿qué te resulta más difícil?: ¿Contar tu proyecto a científicos en una conferencia internacional o al gran público en un evento divulgativo?
Son cosas muy distintas. Te van a juzgar de manera muy diferente y esperan cosas diferentes, pero para mí tiene más satisfacción personal que alguien que nunca haya oído hablar de células de combustible microbianas acabe entendiendo cómo funcionan y lo importantes que son como fuente de energía limpia.

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